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O Centauro Constelação (Centaurus-Cen)

O nome, a história, o mito...


Para os mitógrafos gregos, esta constelação representava o mais ilustre dos centauros, Chiron, filho ilegítimo de Cronus (Saturno) e Filyra, uma ninfa do mar. Os centauros, criaturas meio homem e meio cavalo, gozavam de uma reputação muito má devido à sua natureza selvagem e costumes brutais, mas Chiron era uma excepção: sábio e bom, amigo dos homens, diz-se que lhes ensinou várias artes e atribui-se a ele a ideia de agrupar as estrelas em constelações.


Tem havido alguma confusão entre este centauro "sul" e o Sagitário do zodíaco, o que representa a natureza agressiva do centauro. E o resultado da confusão foi, por vezes, a troca do nome.

Segundo um mito, os centauros foram criados por Chronos, para evitar que sua esposa Rhea o visse flertando com Filira, filha de Ocean, mas surpreendido por Rhea, Chronos escapou tomando a forma de um cavalo com uma crina fluindo. Filira escondeu-se por vergonha nas montanhas, onde deu à luz um ser, um centauro, imortal como um deus e meio cavalo.

Outra história conta sobre o traiçoeiro rei grego Ission, convidado para um banquete por Zeus e Hera. Issione ansiava por Hera, que por sua vez estava feliz em vingar-se das traições repetidas do seu marido. Percebendo o que estava acontecendo, Zeus, entretanto, deu a Hera a consistência de uma nuvem, e foi a partir disso que Issione, equivocadamente, teve prazer. O pai dos deuses surpreendeu-o nos espasmos da paixão e amarrou-o a uma roda flamejante, que gira no céu para a eternidade (o Sol, segundo alguns mitos). A fedifraga Hera tomou o nome de Néfile ("nuvem"), e da semente de Issione deu à luz o primeiro centauro.


O mito mais popular de Chiron conta a trágica ferida que sofreu quando, tendo vindo em auxílio do seu amigo Heracles (Hércules) contra os outros centauros, foi acidentalmente atingido num joelho por uma flecha disparada pelo próprio Heracles, que tinha sido envenenado com o sangue da Hidra de Lerna. Apesar de seus membros e ervas mágicas a ferida não cicatrizou e começou uma terrível agonia para ele, feita infinita pela imortalidade.

Ele escapou de seu infeliz destino salvando Prometeu (ver mito ligado à constelação da Águia), cujo sofrimento teria cessado quando outro imortal tivesse renunciado à imortalidade por ele. Chiron aceitou a troca para assegurar o doce alívio da morte e Zeus aceitou pela intercessão de Heracles, e finalmente colocou sua imagem no céu.


A constelação que é objecto deste artigo sempre esteve associada à sua estrela principal, Alfa, o que lhe conferiu a sua notoriedade: ao longo dos séculos, o que parecia uma única estrela, acabou por se revelar, em vez disso, um sistema múltiplo. Melhor ainda, foi descoberto no início do século XX que o menor destes componentes não é menos do que a estrela mais próxima do Sol.


α Cen é um sistema triplo, com dois componentes A e B (uma anã amarela e uma anã laranja, das classes espectrais G2 e K1) muito brilhante e muito próximo, enquanto que o terceiro é uma anã vermelha (da classe espectral M5) decididamente mais distanciada dos outros e muito mais fraca: o centro de gravidade do sistema está localizado a uma distância do Sol de pouco mais de 4 anos-luz, enquanto o terceiro componente (C) é absolutamente a estrela mais próxima do Sol, tanto que recebeu desde a sua descoberta em 1915 o apelativo latino "Proxima", o mais próximo.

Quando daqui a pouco iremos ver como ele aparece (uma vez eu teria escrito "aparecerá", mas agora o condicional é supérfluo...) o Sol, se observado de um planeta hipotético orbitando ao redor do trio de maravilhas, perceberemos que finalmente o Sol se apresenta com um brilho decente e, além disso, colocado em uma bela constelação, fato de que já falamos em outros tempos.

As três estrelas que compõem o sistema são as três estrelas mais próximas do Sol e esta característica faz com que as três tenham o seu próprio movimento importante: lembro-me que este termo significa sempre o movimento que todas as estrelas têm porque orbitam em torno do centro da Via Láctea. Dependendo da posição física dentro da galáxia e dependendo da distância, as estrelas mais distantes geralmente têm um movimento muito pequeno, mas como sempre há muitas exceções de estrelas distantes mas rápidas ou próximas mas lentas. No caso de A, B e C, estas três estrelas movem-se no céu de uma forma notável, criando situações muito interessantes.


Por uma vez, para fazer estas viagens no passado e no futuro não usei o Stellarium, só porque por escolha dos programadores não gere o seu próprio movimento ou pelo menos não o faz correctamente: desta vez fui a outro programa livre (SkyChart), nascido com o primeiro objectivo de preparar mapas estelares com as características que decidimos: gere bem o movimento das estrelas e este facto permitir-nos-á seguir os movimentos ocorridos por estrelas fixas (que não são tão fixas) ao longo dos milénios.

Em particular em 5000 a.C. α Cen estava dentro do Triângulo Sul (que naquela época era um "Trapézio do Sul"!), enquanto em 2000 a.C. estava no Circo da Constelação (Bússola).

O estranho é que Alpha Centauri entrou dentro da sua constelação, ou seja, os limites que foram estabelecidos no início de '900 pela UAI, apenas por volta de 1750 e só desde então poderia ser oficialmente chamado de "α Cen". Continuando no futuro, já podemos imaginar o que vai acontecer: no ano 10000, os dois componentes A e B estarão sempre dentro da constelação de Centauro, mas do outro lado do β Cen.

o Centauro na época da fundação de Roma

Voltando ao Stellarium, verifiquei que desde Roma, no ano da sua fundação, 753 a.C., a constelação era quase toda visível acima do horizonte, mas o α, que está na sua parte sul, no máximo tocou o horizonte e, portanto, não podia ser visto. Mas bastava navegar já dentro do Mediterrâneo e alcançar o delta do Nilo ou Fenícia, para ver a estrela aparecer acima do horizonte. Mais uma razão pela qual a estrela era bem visível das zonas sul do Egipto, facilmente alcançável subindo o curso do Nilo: de facto, em meados de Maio, à noite, a nossa estrela apareceu muito brilhante a cerca de 20° de , olhando para sul.

As distâncias, estas incógnitas...

Os sistemas A, B e C de alfa Centauri

Há pouco analisamos no tempo e no espaço o sistema de Alpha Centauri, um duplo acompanhado pelo componente C de longe: vamos abrir por um momento o discurso sobre a proximidade das estrelas.

Os meus 25 leitores sabem que estou muito interessado em apontar que uma distância de apenas 4 anos-luz é uma distância, no entanto, alucinante e desproporcional, muito além da imaginação: muitas pessoas se iludem dizendo que uma estrela tão próxima está "ao virar da esquina". Bem, nem por isso! E eu nunca me cansarei de lembrar que expresso em km esta distância vale apenas 38.000.000.000.000.000.000 (38 trilhões de km!)... Você ainda está convencido de que é realmente ao virar da esquina?!

Com todas as minhas forças, porém, gostaria de ser negado pelos fatos e poder dizer amanhã, em vez disso, que com o moderno interespaço esta estrela pode ser alcançada em apenas 10 anos de viagem. Mas não é este o caso: não tenha ilusões. O salto tecnológico necessário não é improvisado de hoje para amanhã e os custos de tal projeto são absolutamente proibitivos: não ouso imaginar a crítica certa sobre possíveis investimentos nesse sentido, por parte daqueles que apontariam que a fome mundial é um problema muito mais importante, mas que exigiria menos dinheiro para ser resolvido... Sem falar que ainda temos carros a gasolina, enquanto já poderíamos seqüestrar investimentos em hidrogênio...

Não sou pessimista, nem refratária a notícias: tento ser realista pelo menos neste assunto, pois como sabem gosto muito de fantasiar, sentada na minha mesa e usando Celestia.

Quatro passos nas proximidades

Proxima: primeira paragem em direcção às estrelas

Finalmente chegamos à Estrela mais próxima do Sol, Proxima Cen, que com sua distância de 4,24 al é atualmente nossa vizinha do lado: uma pena que ela seja muito fraca, invisível a olho nu, justamente porque é uma anã vermelha com um raio igual a 0,15 vezes o da nossa anã amarela. Seu raio é praticamente igual ao diâmetro de Saturno (sem anéis, entretanto) e isto diz muito sobre seu tamanho: muito maior que um planeta a gás, mas muito menor que uma estrela.

Desta vez foi realmente necessária uma viagem para visitar os meus amigos Aproximati: para negar o nome deles, digo-vos que são personagens precisos, picuinhas, tanto que se contarem uma piada, sentem-se obrigados a explicar-vos... Só para manter as relações de condomínio boas faz-se uma boa cara ao mau jogo fechando um olho, e depois reabri-lo olhando para fora das suas janelas para finalmente ver um Sol brilhante (de magnitude 0.4) posicionado dentro da constelação de Cassiopéia, que não é um "W" mas um ziguezague ("/W"). A mesma coisa acontece em Alpha Centauri (ambos componentes A e B): o Sol é sempre lindamente brilhante (mesmo que um pouco mais fraco que Proxima) e está no mesmo ponto do céu.

Onde está a Proxima?

Voltando a Proxima, apenas pelo seu pequeno diâmetro, tem uma luminosidade muito baixa (11), o que o torna visível apenas com instrumentos importantes: o estranho é que mesmo que faça parte do sistema triplo de Alpha Centauri, resulta muito descolado, tanto que, para o encontrar no céu, temos de nos mover em relação a α Cen por mais de 2°, a ponto de dizer que entre as duas estrelas poderia haver confortavelmente 4 discos lunares! O fato é que fisicamente a anã vermelha está a uma distância considerável de 12500 UA do baricentro do sistema formado pelas outras duas estrelas principais, que orbitam uma em torno da outra de acordo com uma órbita elíptica com uma distância que vai de 11 UA a 36 UA, ou seja, de um pouco mais longe do que Saturno até a órbita de Plutão.

comparação entre as dimensões de A,B e C e outros objetos conhecidos

Este desequilíbrio entre as distâncias, de 11 a 36 UA entre A e B e 12500 UA em direção a C, torna praticamente impossível desenhar um diagrama inteligível da situação ou operar nossa Celestia para ver os três componentes aparecerem como um disquete no mesmo quadro: só podemos imaginar a beleza de estar realmente em um planeta do sistema e poder ver dois sóis muito brilhantes se movendo e se perseguindo muito lentamente no céu, com Proxima muito fraca, mas ainda visível a olho nu ( 4,5). Na figura vemos a comparação entre os três componentes, o Sol e os dois gigantes de gás do Sistema Solar.

o Sol do HIP 57433

Há pouco eu tinha mencionado que a estrela HIP 57443 é colocada apenas a 30 para o Sol: já que estamos lá, vamos com a nossa nave espacial Celestia encontrar os meus amigos Hippy57, seres estranhos com um corpo em forma de guitarra, fumadores tão endurecidos de ervas estranhas que o seu planeta está sempre envolto por uma nuvem de fumo. Por esta razão, eles não conhecem o Sol, que de qualquer forma tem 4,65 dali e, portanto, ainda visível a olho nu, se ao menos eles tivessem a oportunidade.



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