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Constelação Cão Maior

Um cão grande

Provavelmente o nome Cane Maggiore não é muito conhecido, assim como aqueles que não estão muito interessados em Astronomia mal sabem que esta constelação inclui aquela bela e brilhante estrela, Sirius, perenemente ligada ao cinto de Orion.
Nos tempos antigos Sirius não gozava de boa reputação, uma vez que o seu primeiro avistamento matinal ocorria no período mais quente e tórrido do ano: o seu nome vem do grego σειριος que significa brilhar, mas também arder. Outro apelido para esta estrela era a estrela do cão, em cânicula latina: este termo foi então associado ao período do ano em que o Sirius foi avistado, um período que assim se tornou o tempo da onda de calor.


Na imagem do Stellarium vemos o Cão Maior como é comumente representado: no canto superior direito vemos Saiph, uma estrela de Orion, o que nos faz entender onde ele está localizado no céu noturno Sirius com suas estrelas próximas. Sirius é a estrela mais brilhante do céu, tendo uma magnitude negativa (-1,45) : no céu mostra-se muito brilhante e observando-o de uma zona desobstruída (por exemplo um $campo$ aberto) às vezes também pode dar a ilusão óptica de se mover no céu, quase como os aviões fazem. No entanto, é uma ilusão óptica devido ao seu grande brilho: na verdade, basta simplesmente movê-la e observá-la lado a lado com uma árvore, um poste de luz ou um edifício, para perceber que obviamente não se move, exceto como todas as outras estrelas no céu.

O nome, a história, o mito...



O simbolismo da constelação sulista de Canis Maior, ou Dog Minor, e sua estrela mais brilhante, Sirius, remonta pelo menos ao III milênio antes de Cristo. Naquela época, Sirius, conhecido como Sothis, era a estrela fundamental do calendário Sotiac egípcio. A sua ascensão helial (isto é, o seu aparecimento pouco antes do nascer do sol, após um período de invisibilidade de vários meses) caiu em meados de Julho e coincidiu com a inundação anual do rio Nilo. Durante a longa história egípcia, Sírio/Sotis foi interpretado e identificado com a deusa Ísis, irmã e noiva de seu irmão Osíris, ligada a Orion; quando o culto de Osíris se estendeu para incluir o da deusa Hathor, Sirius tornou-se a estrela de Ísis-Hathor, retratada com chifres de vaca.

O símbolo mais antigo, no entanto, é o do cão. Sirius foi de fato identificado com o deus Anúbis com a cabeça de um chacal, que - como o grego Hermes - era o guia dos mortos; inventor da arte de embalsamar corpos e senhor dos ritos funerários. Tradições egípcias posteriores associaram Sirius aos "dias do Cão", uma identificação da qual o nome da estrela parece ter tido origem como a estrela do Cão ou Canicola.

Os dias do Cão eram originalmente referidos ao período de 40 dias no início de cada ano Sotiac, quando o Verão estava no auge do seu cio. Autores clássicos identificaram frequentemente o poder de Sirius com o do Sol, e a estrela era por vezes representada com uma coroa de raios. O nome Sirius vem do grego, significando uma estrela que brilha ou queima, e acreditava-se que a estrela causava uma febre mortal, exemplificada pela raiva canina.


Os gregos, ao adotarem os velhos mitos sobre Sirius, trouxeram a constelação para o leito da sua mitologia. O Cão Maior e o Cão Menor eram vistos como pertencentes ao caçador Orion. Encontramos a mesma imagem de um cão nos calcanhares de um gigante, apontando a Lebre aos pés de Orion pronta para saltar sobre ela, na mitologia estelar da Mesopotâmia.

Muitos autores, entre eles Ovid, (43 a.C. - 17 d.C.) identificaram em um ou outro cão Maera, o fiel cão de Icarius (ver Boote) , cujo nome, entre outras coisas, significa "brilhar".

No entanto, a moderna constelação de cães de caça parece ser mais adequada a esta fiel e amorosa figura canina.

Outra tradição identifica o Grande Cão com o terrível Cérbero, o cão de três cabeças que, no mito grego, é colocado para guardar a entrada no Hades, o submundo do submundo. Como acontece frequentemente no mito, uma mistura aparentemente confusa de imagens leva a associações lineares e lógicas: Cérbero, guardião do Hades, o reino dos mortos, traz de volta a Anúbis (Sirius), guia dos mortos e, nessa capacidade, habilitado a entrar no "reino esquecido";

A história de Maera também se encaixa, tendo o cão levado Erigone ao corpo enterrado de seu pai Icarius (novamente, guardar ou servir os mortos é um tema dominante). Ainda em referência à mitologia grega, toda a constelação deve o seu nome a um dos cães do caçador Orion ou ao cão de Cefalus, Lealpe, um cão muito rápido, que sempre conseguiu capturar a sua presa. Levado a Tebas para caçar uma raposa que aterrorizava a zona rural da cidade, e que até então se tinha revelado esquiva. A luta obstinada entre as duas bestas durou muito tempo, sem sucesso, até que Zeus as transformou em pedras e levou Lealpe para o céu entre as estrelas.


No entanto, a história mitológica mais "acreditada" quer que o Cão Grande seja o cão mais velho entre os do caçador Orion, e por isso mesmo pode ser encontrado perto da grande constelação de Orion.

Outro cruzamento cultural interessante: para o Sirius chinês era T'ien-Iang, o chacal celestial. A estrela do sul da constelação do Cão Maior representava o arco e flecha usados para matar T'ien-Iang, depois de ter saqueado as colheitas do rei chinês.

Uma pequena curiosidade: uma hipótese há muito discutida é que o povo Dogon do Mali, na África Ocidental, atribuiu a Sirius um companheiro chamado Po e definiu "a estrela mais pesada", e calculou os seus períodos rituais com base em 50 anos, ou seja, com base no período da órbita elíptica da estrela. Somente em 1862, no entanto, foi cientificamente provado que Sirius é uma estrela dupla, com o pequeno companheiro Sirius B (magnitude 8,5) orbitando Sirius A em 50 anos. Permanece um mistério como os Dogons poderiam ter descoberto isso muitos séculos antes.

As representações do Cão Maior

Como a constelação representa um cão, as representações não são diferentes: a primeira é a habitual de Beyer na sua Uranometria. 


aqui, em vez disso, vemos a imagem (espelhada como sempre) de Hevelius

e finalmente a versão moderna dada pelo Stellarium

Isto é realmente monstruoso

Senhores, estamos na presença da estrela que é actualmente a maior do universo conhecido: é a variável hipergiante vermelha VY CMa, a mais de 5.000 quilómetros de nós e (segundo as últimas estimativas) com um diâmetro 2.100 vezes superior ao do Sol. Um Godzilla entre as estrelas: lembra-se da estrela P Cyg que conhecemos enquanto analisávamos a constelação do Cisne? Isso foi apenas 1900 vezes o nosso Sol. 

Aqui estamos falando de uma estrela que, colocada no centro do Sistema Solar, chega com segurança à órbita de Saturno: por ser uma estrela variável, seu diâmetro varia (sempre de acordo com as últimas estimativas, que talvez em algum tempo precisará ser atualizado) entre pouco antes e pouco depois da órbita do Senhor dos Anéis. Também adicionei uma pequena caixa na qual comparei a stellona com as órbitas dos dois planetas restantes e três outros planetas anões...

Realmente monstruoso: basta pensar que para ver esta estrela com o mesmo diâmetro aparente subtendido pelo Sol (que está a 1 UA de nós), obviamente temos de ir até 2100 UA, uma distância enorme, mas ainda assim apenas três cêntimos de $year light$!
Algum tempo atrás eu vi um filme no YouTube (eu não coloco nenhum link, você pode encontrar quantos quiser!) no qual no final dizia algo bastante perturbador que soava assim: assumindo que você poderia (poderia!) sobrevoar a superfície do VY CMa com um avião viajando a 900 km/h, levaria X anos (não lembro o que eles disseram!) para completar a circum-navegação. Então fiz um pouco de matemática, que guardo para os fracos de coração, já que calculei integrais curvos de matrizes tridimensionais... Mas não! Multiplicações e divisões simples levam a um resultado chocante: seriam necessários mais de 1100 anos para circunavegar a stellona com uma linha de jacto, obviamente com ar condicionado no máximo! Bem, não deve ser uma surpresa para si, se pensar no tamanho da estrela, quantos anos leva para chegar a Saturno, com uma sonda espacial, enquanto falamos de um avião que viaja à volta da circunferência, cujo comprimento é notoriamente 6,28 vezes o raio...

Se você se lembra, no último episódio eu adicionei alguns filmes e também neste caso eu queria fazer um pequeno addon de Celestia colocando um avião improvável (chamado I don't know why Enterprise) muito perto da superfície fervente de VY CMa: então eu comecei a aumentar a velocidade do tempo e em certo ponto eu comecei a ver a (fictícia!) rotação da estrela. Apenas com valores enormes de aceleração do tempo, o nosso avião começou a circum-navegar primeiro e depois a salpicar atrás da margem direita e depois a desaparecer à vista: já reparou a rapidez com que o tempo passa? A Enterprise voltou então a emergir do outro lado e depois de algum tempo atrasei a corrida para fazer a nave voltar mais ou menos ao seu ponto de partida: você viu isso em que ano chegamos? Foi uma loucura!

Depois desta simulação apresento-vos agora um belo disparo do incansável e excelente Telescópio Espacial Hubble deste monstro estelar, onde podemos ver que a estrela está rodeada por uma concha gasosa formada por material emitido pela própria estrela. Deve-se acrescentar que apesar do tamanho desproporcional desta estrela, a sua distância de nós (cerca de 5000 al) ainda nos impede de discernir um disco. A propósito, para vê-lo você precisa de um pequeno telescópio, já que seu $magnitude$ é quase 8, absolutamente invisível a olho nu, mas é praticamente tão brilhante quanto o planeta Netuno: enquanto este é azul e tem uma luz fixa, como todos os planetas, a estrela VY CMa é, como foi dito, vermelha.

Nebulosas e galáxias no Grande Cão

Entre os clusters abertos desta constelação, o mais conhecido desde a época de Messier é M41, aqui fotografado em todo o seu esplendor por HST.

Esta outra imagem testemunha um choque entre galáxias, a NGC2207 e a IC2163, mas não pense que é sangrenta ou envolve grandes quantidades de estrelas: dadas as distâncias improváveis entre uma estrela e as suas mais próximas, há uma probabilidade muito baixa de que estrelas da primeira galáxia possam realmente colidir com estrelas da outra. Estas duas obras-primas da natureza vão se interpenetrar, baralhando um pouco as cartas na mesa, em tempos absurdamente longos que nem mesmo com Celestia seríamos capazes de acelerar. Finalmente, dentro de alguns bilhões de anos (marque no $calendar$!) as duas galáxias vão abandonar seu abraço cósmico para continuar sua jornada: mas por enquanto vamos aproveitar o show.

Agora é a vez de outro grupo aberto, o NGC 2354, muito parecido com o M41 que vimos antes, mas igualmente bonito e colorido.

Vamos terminar esta pequena galeria de imagens com outra foto realmente espetacular de uma nebulosa, a NGC 2359, muito imaginativamente chamada de "capacete de Thor".

Eu não conheço Thor, não sei o que ele faz e se o seu capacete pode ser comparado a esta outra jóia do universo: eu só sei que ele é absolutamente fantástico.

Os nomes das estrelas


Vejamos agora os nomes que ao longo dos séculos têm sido atribuídos às estrelas mais brilhantes do Cão Grande.

  • SiriusCMa): já vimos o significado no início
  • MirzamCMa): do árabe, o anunciante (de Sirius)
  • MulifenCMa): do árabe, mas de significado obscuro
  • WezenCMa): do árabe, o peso
  • AdharaCMa): do árabe, as virgens
  • FurudCMa) : dos árabes, os solitários
  • AludraCMa) : do árabe, a virgem
  • Menkelb Prior e Menkelb Posterior (ο1 e ο2 CMa): de origem desconhecida
  • Thanih al Adzari (σ2 CMa) : do árabe, outra virgem

Quando observar o Cão Maior


Esta constelação começa a subir em direção ao Sudeste, às 21 horas, nossa hora conveniente, durante o período de Natal e pode ser seguida noite após noite, sempre nessa hora, até o final de abril. O seu auge no Sul ocorre no final de Fevereiro, mas a constelação nunca ultrapassa os 30° dólares.



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