La constellation Persée (Perseus - Per)

La constellation de Persée



Persée est une constellation nordique, visible dans notre ciel dans une région très riche en objets à observer, entre Auriga, Cassiopée, Andromède et le Taureau, mais surtout traversée par la Voie lactée : une garantie pour ceux qui veulent montrer à leurs amis la beauté de l'univers.


Nous connaissons tous, bons ou mauvais, les Perséides, les Larmes du Saint-Laurent, les étoiles filantes que l'on peut observer chaque année quelques jours après le 10 août : lorsque je convaincs un observateur intrépide en montagne de s'exposer à une belle brise glacée pour observer quelque chose de nouveau, il n'est pas rare que ces mêmes personnes avouent avoir toujours entendu parler des étoiles filantes, mais n'en avoir jamais vu. Des années plus tard, certaines de ces personnes me remercient encore de l'occasion que je leur ai donnée de saisir ces apparitions fugaces, parfois accueillies par un chœur de "ooohhh" absolument spontané et en tout cas libérateur ! Dans les années de chance, nous finissons généralement par organiser une course pour les plus observateurs, ne serait-ce que pour garder l'attention des plus distraits, avant de geler et de courir éventuellement pour se réchauffer...

Le nom, l'histoire, le mythe de Persée...


Persée est l'un des plus célèbres héros de la mythologie, et il est précisément le héros qui a tué la Méduse, capable d'implorer quiconque croise son regard. Fils du père des dieux Zeus et Danaé, à son tour fille du roi d'Argos Acrisius, il était le mari d'Andromède, avec qui il a eu de nombreux enfants dont Electrion et Gorgophone.


L'antécédent des exploits de Persée réside dans le but du roi Polidette, de séduire sa mère Danaé. Avec l'intention secrète de se débarrasser d'elle, le roi imposa au jeune homme la tâche apparemment désespérée de lui apporter la tête d'une des femmes Gorgones.

Medusa était protégée par les Grays, ses sœurs, avec une seule dent et un seul œil qui se croisent de temps en temps.

Persée affronte les Grâces à l'aide d'un casque donné par Hadès (Pluton) capable de le rendre invisible, d'un bouclier de bronze donné par Athéna (Minerve) et d'une épée de diamant construite par Héphaïstos (Vulcain), (dans certaines versions, Athéna lui donne une faucille tranchante).Ainsi armée, elle tua sans effort les Gris et, s'approchant de Méduse, la seule parmi les Gorgonites à être mortelle, alors qu'elle dormait, la regardant se refléter dans son bouclier de bronze, elle lui coupa la tête.

La tête a ensuite été utilisée par Persée pour pétrifier le monstre censé tuer Andromède, attaché à un rocher.

A la fin de l'histoire, Persée épouse Andromède.

Persée pour l'ancien et le moderne

Voyons comment Persée était représenté dans l'Antiquité et comment il est représenté aujourd'hui. Laisser Hevelius

Persée selon Hévélie

que Bayer, dans son Uranométrie

Persée en uranométrie

ils le représentent par derrière en tenant triomphalement de la main droite la tête de la Méduse, juste coupée par l'épée qui tient de la gauche. Stellarium le dépeint plutôt


Persée selon Stellarium

avec un bouclier dans sa main droite et la tête de Méduse dans la gauche.

Quelques étoiles à proximité, une grande étoile et une variable

La constellation de Persée ne contient que deux étoiles dont la distance est inférieure au seuil de 60 années-lumière (al), celui que j'ai utilisé dans tous mes articles : je me souviens que 60 al correspond à la distance à partir de laquelle notre Soleil aurait une magnitude égale à 6 et ne serait donc plus visible à l'œil nu. Dans ce cas, nous avons ι Per situé à 34 al et θ Per situé à 37 al et, dans les deux cas, voyageant avec Célestia vers les deux étoiles individuellement, le Soleil est vu comme une cinquième étoile, au bord de la Voie lactée (ι Per et θ Per), en compagnie d'étoiles appartenant aux constellations de notre hémisphère sud, comme le Loup, le Scorpion et le Centaure, en plus du bien connu Sirius, qui de là a perdu beaucoup de sa luminosité.

diagramme de comparaison des étoiles de Persée

Comme on peut le voir dans le schéma habituel, fait par moi pour avoir une comparaison entre les tailles des plus grandes étoiles de la constellation par rapport aux autres étoiles rencontrées progressivement dans la série d'articles, en Persée il y a dix étoiles plus grandes que 40 fois le rayon du Soleil, toutes de classes d'étoiles différentes : sur tous se distingue η Per, avec un diamètre égal à 156 fois notre Soleil, suivi d'un trio placé à 62-63 fois Per, ψ Per et 17 Per), de trois étoiles en dessous de la valeur 50 (58 Per, ρ Per et α Per), pour arriver à un autre trio d'un diamètre compris entre 50 et 40 fois celui du Soleil (f Per, c Per et μ Per).


η Persei à 10 UA de distance

Comme d'habitude, juste pour donner une sensation visuelle de ce à quoi ressemblerait la plus grande star du groupe (η Per, classe K3) à une distance de sécurité de 10 UA, je suis monté à bord de mon vaisseau spatial Celestia pour rendre visite à mes amis Etapersi, connus dans toute la galaxie pour être très distraits et pour oublier ici et là des objets personnels : il semble qu'en ville ils aient des entrepôts pleins de parapluies perdus ici et là par ces gentils messieurs. Cependant, comme il ne pleut jamais sur leur planète Lost (par hasard), on peut se demander pourquoi tous ces parapluies : on lâche un voile pitoyable sur l'histoire.

Parlons plutôt de l'étoile β Per, appelée Algol (le démon), étoile variable d'éclipse très connue, qui présente une variation de 2,3 à 3,5 en un peu moins de 3 jours : la variabilité de cette étoile (binaire) est due au fait que les deux composantes sont l'une plus brillante que l'autre et lorsque la moins brillante transite devant l'autre composante, l'éclipsant, la luminosité de la paire est drastiquement réduite, alors que lorsque l'étoile cachée est la plus brillante alors la luminosité totale varie peu. Cette paire d'étoiles (en réalité c'est un système ternaire) se trouve à 93 années-lumière du Soleil et une source (wikipedia) rapporte qu'il y a plus de 7 millions d'années, elle était à un peu moins de 10 années-lumière de nous, apparaissant comme l'étoile la plus brillante du firmament avec un -2,5.

Objets du Deep Sky

Allons maintenant découvrir quelques objets présents dans la constellation de Persée, dont les photos sont toujours réalisées par cette merveille de la technologie qu'est le télescope spatial Hubble (je me souviens qu'en cliquant sur la photo, on voit l'image elle-même en haute résolution). Partons d'un double amas très connu (h-χ Per), visible à l'œil nu comme un boulet de coton, mais qui déjà avec une paire de jumelles apparaît dans toute sa splendeur : en observant cette photo, on ne peut que rester bouche bée devant la beauté de ces deux amas ouverts, catalogués NGC 869 et NGC 884.

le double h-χ Per

Sur cette autre photo, nous voyons l'amas ouvert M34, nettement moins encombré d'étoiles

le cluster ouvert M34

alors qu'ici on peut voir la nébuleuse M76, aussi appelée Petit haltère ou bouchon de liège, cataloguée NGC 650 et 651 : joli !

la nébuleuse planétaire M76

Qu'en est-il de la merveilleuse NGC 1499, la célèbre nébuleuse de Californie ?

la nébuleuse de Californie

Beaucoup plus étrange est la nébuleuse de réflexion appelée NGC 1333, qui pour certains est connue sous le nom de beauté chaotique.

l'étrange nébuleuse NGC 1333.

Enfin, terminons par la galaxie NGC 1260, au sein de laquelle, en 2006, a explosé la supernova SN2006gy, étudiée en profondeur par des observateurs comme Chandra aux rayons X.

la supernova SN2006gy dans la galaxie NGC 1260

Cette supernova a longtemps eu le record de l'explosion stellaire la plus brillante jamais enregistrée, mais absolument invisible à l'œil nu puisque la galaxie hôte, NGC 1260, se trouve à une distance monstrueuse de 238 millions d'années-lumière, soit près de cent fois la distance qui nous sépare de la célèbre galaxie d'Andromède (M31).

Les noms des étoiles

Dans cette constellation, nous trouvons une douzaine d'étoiles avec des noms associés :

  • Mirfak (α Per) : coude
  • Algol (β Per) : le démon
  • Atik (ζ For) : espace entre les épaules
  • Miram (η Per) : le pouls
  • Misam (κ Per) : le poignet
  • Menkib (ξ Per) : épaule des Pléiades
  • Alatik (ο Per) : espace entre les épaules
  • Misam al Thurayya (χ Per) : le pouls des Pléiades
  • Gorgonea II, III et IV, ρ et ω Per) : la tête de Gorgon
  • Seif (φ Per) : signification inconnue

Visibilité de la constellation

Cela dit, la partie nord de Persée est circumpolaire et donc visible à tout moment de l'année, la partie centrale est basse sur l'horizon nord-est vers la fin du mois d'août (toujours à l'heure canonique et convenable, 21 heures), atteint le zénith au début de la nouvelle année, tandis qu'à la fin du mois de mai elle est basse sur l'horizon nord-ouest.

En fin de compte, on a tout le temps de l'observer.

Bavardage en roue libre

Oui, rions un peu...

Le nom de Persée s'est toujours prêté aux jeux de mots : il semble qu'au cours d'une bataille, il ait été blessé de manière à ne pas être reconnaissable, au point qu'un de ses camarades a commencé un (terrible) échange de plaisanteries : "Es-tu Persée ?" et lui "Trente-six"... Peu importe...

la célèbre star 6 Per

Pour continuer dans cette vague de factions, il faut rappeler que toutes les étoiles de la constellation ont un nom du type xx Per, où "Per" doit être lu en latin, "Persei" : ce fait donne à la constellation de Persée le titre enviable de constellation mathématique par excellence. Toutes les étoiles ayant un nom numérique (4, 1, 28, 12, etc.) deviennent dans ce cas 4 Per, 1 Per, 28 Per, 12 Per etc. dans une sorte de tableau cosmique... L'ancêtre de toutes ces étoiles ne peut être que 6 Per, qu'on voit ici (sérieusement !) placé juste à la frontière entre Persée et Andromède : aucun astronome n'a jamais osé le renommer Trente-six. Et moi non plus !



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