La constellation Eridian (Eridanus-Eri)

Le nom, l'histoire, le mythe


La forme de la constellation Eridanus, la plus longue en déclinaison de tout le ciel, rappelle le cours d'un fleuve plein de courbes. Les étoiles de cette constellation ont été associées à différents fleuves de la Terre, parmi lesquels l'Euphrate, l'Ebre, le Rhône, le Rhin, selon les uns ce serait le Nil, selon les autres le Pô.


À l'époque de Ptolémée, la constellation se terminait par l'étoile Teta Eri, Acamar, mais à la fin de 1500, elle fut allongée jusqu'à l'étoile aujourd'hui alpha Eri, Achernar. Les deux noms viennent de l'arabe akhir al-nahar "bout du fleuve".

Aratus (IIIe siècle avant J.-C.) a été le premier auteur classique à utiliser le nom Eridano, peut-être inspiré d'un nom mésopotamien plus ancien. Quand Aratus mentionne "ces pauvres restes d'Eridanus, fleuve aux nombreuses larmes", il fait allusion à l'idée que le fleuve a été en partie asséché suite à l'histoire tragique de Phaéton (dont le nom signifie "le brillant"), ce qui expliquerait aussi la faiblesse de ses étoiles. Fils mortel du dieu-soleil Elios (culte et histoire plus tard attribués à Apollon) et de la nymphe marine Climene. Souhaitant connaître l'identité de ses parents, il se rend au palais d'Elios, qui s'est manifesté, admet être son vrai père et promet, pour le persuader, de satisfaire toutes ses demandes. C'est un serment fatal car, malgré le grief de son père, Phaethon a demandé et obtenu de conduire le char de son père, le Chariot du Soleil, construit par Héphaïstos. Hélios et Phaéton entament leur rapide ascension, mais ne pouvant la conduire, Phaéton perd le contrôle du char, les chevaux (Eto, Piroo, Eoo et Phlégon) dévient de la route du Soleil, plongeant entre les constellations. La proximité des animaux monstrueux du zodiaque, comme le Scorpion, effrayait encore plus les quatre coursiers et Phaéton, qui plongea plus loin dans les abîmes du ciel. Cela a fini par créer la panique également sur la Terre, en effet, en passant à proximité, le char enflamme le sommet des montagnes et le feu se propage au fond des vallées brûlant le sol et drainant toutes les rivières. Au cri de Gaïa, déesse de la Terre, Zeus est intervenu pour sauver le monde de la destruction totale : il a lancé un éclair vers le char qui fait tourner les chevaux fous vers la mer. Le corps en feu de Phaethon tombe dans la rivière Eridanus (ou la mer dans laquelle il se jette), et les eaux éteignent le feu. Les Naïades (nymphes des rivières, des lacs et des sources) et les filles d'Elios courent vers la rivière en pleurant, versant des larmes qui se transforment en ambre, et elles se transforment elles-mêmes en peupliers sur les rives d'Eridanus.



Nous sommes arrivés à une constellation peu connue sous nos latitudes puisque nous n'en voyons qu'une partie. On en a vu encore moins, par exemple en 4000 avant J.-C., lorsque son étoile la plus brillante (Achernar) se trouvait près du pôle céleste sud : c'était l'époque où, de nos latitudes, on pouvait aussi voir la Croix du Sud, basse à l'horizon.

Eridanus est l'une des plus grandes constellations du ciel et peut se targuer de quelques records respectables : le premier est que dans la carte en 3D que nous verrons bientôt, j'ai mis 79 étoiles, toutes tranquillement visibles à l'œil nu, à condition que nous allions dans l'hémisphère sud, dans une zone faiblement éclairée. De cette image réalisée avec Stellarium, on ne peut que constater la facilité avec laquelle on peut interpréter cette séquence d'étoiles comme une rivière. Avec autant d'étoiles visibles, il est facile d'imaginer que cette constellation compte un grand nombre d'étoiles baptisées d'un nom, mais le plus beau record qu'elle détient est qu'elle compte jusqu'à 7 étoiles à moins de 30 années-lumière de nous, qui passent à 12 si nous fixons le seuil habituel à 60al.
Un autre record assez étrange est celui des étoiles τ Eri il y en a 9, de τ1 à τ9, tandis que de υ il y en a 4 : de cette façon avec les deux lettres grecques sont indiquées 13 étoiles, pour la bonne paix de ceux qui au cours des siècles ont dû donner un nom technique à ce flot d'étoiles !
Enfin, pour les fans de science-fiction et de Star Trek en particulier, l'une de ses étoiles (ο2 Eri) serait celle autour de laquelle tourne la planète Vulcain, foyer de ces personnages bizarres aux oreilles pointues, dont le plus célèbre est sans doute le Dr Spock.
Et maintenant qu'entre le sérieux et le facétieux j'ai synthétisé les caractéristiques saillantes de cette constellation, découvrons-la lentement, en partant de la représentation dans l'antiquité et les temps modernes.


Les représentations d'Eridano


C'est un fleuve, le Nil dans la tradition des anciens Egyptiens, facilement représenté sous forme d'image : ici, nous le voyons selon l'Uranométrie de Bayer.

Voici plutôt la représentation redressée par rapport à celle créée par Hevelius

et enfin nous voyons la version moderne de Stellarium

Comme je l'ai dit, il n'est pas très difficile de représenter un fleuve : qui sait combien de fois nous avons dessiné un fleuve quand nous étions enfants !

Tant d'étoiles à proximité

Dans ce tableau, j'ai énuméré les 12 étoiles de la constellation Eridanus qui se trouvent à moins de 60al du Soleil : en cliquant sur chaque lien, vous ouvrirez l'image du Soleil vu depuis le voisinage de l'étoile sélectionnée. 

Quelques notes sur les photos : le Soleil part d'une magnitude de 2,4 pour l'étoile la plus proche, pour atteindre la limite de visibilité à l'œil nu pour la plus éloignée. Notez que sur presque toutes les photos, le Soleil se trouve dans une zone désespérément vide du ciel : seulement dans le cas de 58 Eri, il est en compagnie de Sirius, Véga, Arthur et le Raton laveur, mais ils ont perdu un peu de leur éclat. Au lieu de cela, en allant chez mes amis Quunoerini, le Soleil est dans une zone du ciel où les étoiles de l'Ours, Benetnasch, Mizar, Alioth et Dubhe coexistent avec Arturo, Vega et Sirius : la même chose que j'ai trouvée en allant voir mes collègues Chierini. Très décevant est le Soleil vu par la très chère Ranisti : saviez-vous qu'elle vit en nageant sur une planète entièrement recouverte d'eau, comme celle du film Solaris ? Avec un rabais, n'est-ce pas ? Tout comme il est évident que leur nourriture traditionnelle, exportée dans toute la galaxie, même à Bologne, est la tortellini.
Enfin une autre déception, en allant visiter les Oduerini : espérant rencontrer un vrai Vulcain, je me suis rendu compte au contraire que mes amis n'aiment pas être appelés par l'autre surnom, Keidioti.


Quelques grandes stars


Il est temps de redevenir sérieux et de comparer les étoiles d'Eridano avec d'autres monstres rencontrés au cours des différents épisodes : dans cette constellation, il y a peu d'étoiles vraiment grandes, comme on peut le voir sur le schéma, réalisé par le soussigné pour comparer la largeur des nouvelles étoiles avec d'autres déjà rencontrées au cours de nos pérégrinations célestes. Dans Eridanus, les plus grandes étoiles sont toutes de classe spectrale M et donc rouge-orange.
Nous avons l'étoile 47 Eri 153 fois le Soleil, un couple d'étoiles juste au-dessus de 100 fois (une de la famille "tau", τ4 et 54 Eri), un couple au-dessus de 70 fois (π et 7 Eri) et une de 57x (γ Eri)

Pour voir la taille d'une étoile "153x", je me suis approché avec Célestia de la distance remarquable de 10UA (la distance de Saturne par rapport au Soleil) : à partir de cette distance, l'étoile rougit d'un imposant 7°. Mes amis Quarantasettieri en savent quelque chose, ils doivent toujours se protéger des coups de soleil avec leur crème Quarantasettieri.

Nébuleuses et galaxies dans cette constellation


Assez de bêtises et maintenant plongeons dans l'espace profond... Dans Eridanus nous trouvons deux galaxies spirales barrées, respectivement NGC1232 ...

...et le fantastique NGC1300, que je vous invite à voir en haute résolution en cliquant sur l'image avec la souris

Voici à la place une galaxie en anneau, NGC1291

enfin je vous montre une étrange nébuleuse (la nébuleuse de la Tête de Sorcière), au siècle IC2118, en italien traduit (et bien représenté !) par $Nebula$ de la Tête de Sorcière : l'étoile la plus brillante que nous voyons est Rigel et aussi d'autres étoiles dont j'ai ajouté le nom

Je ne me lasserai jamais de dire que toutes ces photos fantastiques ont été faites par cette merveille de la technologie qu'est le télescope spatial Hubble.

Les noms des étoiles d'Eridano


Dans cette constellation, il existe de nombreux noms, dont les plus célèbres sont Achernar et Acamar.

  • Achernar (α Eri) : de l'arabe, l'embouchure du fleuve
  • Cursa (β Eri) : de l'arabe, le président
  • Zaurak (γ Eri) : de l'arabe, la lumière du bateau
  • Frog (δ Eri) : du latin, avec une signification évidente
  • Sadirah (ε Eri) : de l'arabe
  • Zibal (ζ Eri) : de l'arabe, jeune autruche
  • Azha (η Eri) : de l'arabe, le nid d'autruche
  • Acamar (θ1 Eri) : de l'arabe, le bout du fleuve
  • Kursi al jauzah I et II (ψ et λ Eri) : de l'arabe, le président central
  • Beid (ο1 Eri) : de l'arabe, l'œuf
  • Keid (ο2 Eri) : de l'arabe, la coquille d'œuf
  • Aludhi I, II et III (ρ1, ρ2 et ρ3 Eri) : de l'arabe, toujours le nid d'autruche
  • Angetenar (τ2 Eri) : de l'arabe, le pli de la rivière
  • Liberflux (τ4 Eri) : du latin
  • Theemin (υ2 Eri) : de l'arabe, dans l'eau
  • Beemin I, II et III (υ4, υ3 et υ1 Eri) : de l'arabe, toujours dans l'eau
  • Sceptrum (l'Eri) : du latin, le sceptre

Ils se réjouissent dans le ciel

J'ai dit que cette constellation ne peut pas être vue entièrement depuis nos latitudes : vers la fin octobre, à 21 heures, nous la trouvons basse à l'horizon dans le sud-est, alors que vers la mi-avril, nous la trouvons très basse dans le sud-ouest. Le point culminant, au sud, est la Befana, lorsque la constellation s'élève de l'horizon jusqu'à 40° de , toujours suivie à gauche par l'imposant Orion.



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