La constellation du petit chien (Canis Minor- Cmi)

Le petit chien


Le nom, l'histoire, le mythe


Les Mésopotamiens voyaient dans le Petit Chien un chien de chasse dans le marais, d'où peut-être l'appellation arabe de Raton laveur (du grec Prokion, ou "avant le chien") comme Al Ghumaisa, "yeux mouillés" ; Cependant, la légende arabe selon laquelle le Grand Chien et le Petit Chien sont deux sœurs, dont l'une (celle liée au Grand Chien) a fui en laissant derrière elle sa sœur inconsolable, Al Shira (Sirius), lue à la lumière de cela, le nom Al Ghumaisa acquerrait une nuance dans le sens, "celle qui pleure". Les sœurs sont tombées amoureuses du jeune Al Jauzah (Orion), qui vivait de l'autre côté d'une rivière - selon certaines interprétations, représentée par la Voie lactée -. Tous deux ont décidé de le rejoindre, un seul a eu le courage de traverser le fleuve, Al Shira. De là, l'étoile serait également indiquée avec le nom complet de Al Shira al Abur, c'est-à-dire "Sirius crossing over".



Le Canis Minor représente, selon une des versions de la mythologie grecque, un des deux chiens de chasse d'Orion, bien que certains prétendent que c'est le chien d'Icarius qui, ayant perdu son maître (tué), est parti à la recherche de sa fille pour lui montrer le corps. Quand elle aussi, accablée par le chagrin, s'est suicidée, le chien s'est jeté dans un puits de désespoir. Émus par le chagrin, les dieux ont réservé une place au ciel pour le chien et, semble-t-il, son maître Icarius est près de lui (Bifolco).


La constellation Chien de moins

C'est une constellation bien connue, ne serait-ce que parce qu'à l'intérieur de celle-ci se trouve une étoile en mouvement (de magnitude 0,4, dans une zone du ciel pauvre en étoiles) qui ne défigure certainement pas par rapport aux collègues Castor et Pollux, Sirius et toute la constellation d'Orion : je parle du raton laveur, dont le nom, comme celui d'Arcturus, provoque généralement des sourires, voire de l'hilarité chez les gens qui, à l'inverse, écoutent avec intérêt les explications sur le ciel.
Tout comme Arcturus ne fait pas référence à un personnage de ce nom, le nom de Raton laveur ne fait pas référence au gentil animal appelé aussi Ours laveur : ce nom dérive aussi du grec et vice versa signifie "devant le chien", compris comme "[l'étoile montante] devant le chien (Sirius)", annonçant ainsi son apparition imminente.

Appuyons-nous une fois de plus sur le digne Stellarium pour mieux comprendre cette affirmation : une image vaut plus que mille mots et un film encore plus !

Ici, nous voyons l'horizon oriental à chaque nuit, lorsque le raton laveur, une fois levé et déjà clairement visible, juste avant le lever de Sirius, l'étoile du grand chien, également connu sous le nom de Canicola : l'apparition avant le raton laveur et immédiatement après le Canicola a été l'annonce de l'arrivée de la grande chaleur estivale. Dans l'Antiquité, en effet, c'est le ciel qui fournissait les prévisions météorologiques...


La représentation du Chien Mineur dans l'Antiquité et dans le monde moderne est dans tous les cas assez évidente : ici nous voyons l'Uranometria

Le petit chien en uranométrie

ici au contraire la représentation d'Hevelius

Le Petit Chien selon Hevelius

et enfin celle, moderne, de Stellarium

Le petit chien selon Stellarium

C'est toujours et de toute façon un petit chien, que même les anciens n'ont peut-être pas vu, mais qui accompagnait le plus grand des chiens de la classe moyenne.

Les étoiles du Grand Chien

Comme dit précédemment, cette constellation présente le raton laveur comme une étoile proche, une double étoile binaire de classe F5 accompagnée d'une naine blanche, mais aussi l'étoile dite de Luyten (du nom de son découvreur), une petite étoile de dîme et de classe M3, qui se trouve à seulement 12 mètres de nous.

Permettez-moi de faire la parenthèse ludique habituelle, pour vous présenter mes amis astronomes, habitants d'une planète qui tourne autour de l'étoile du Raton-laveur : mes amis Proci viennent de m'envoyer une photo de l'étoile $campo$ dans laquelle apparaît notre Soleil (que ceux qui savent comment il s'appelle Pénélope), visible comme une deuxième étoile et proche du bien connu Altaïr. J'ai oublié de vous dire que la planète où vivent mes amis s'appelle Ithaque : regardez les coïncidences...


L'autre étoile proche est, comme on l'a dit, l'étoile de Luyten et mes amis Luitenani, très petits de taille, m'avaient envoyé une photo de l'étoile de $campo$, qui ressemble à une photocopie de la photo précédente : en revenant sérieusement ce fait ne devrait pas nous surprendre davantage, puisque l'étoile de Luyten et le raton laveur sont dans la même zone du ciel et pratiquement à la même distance du Soleil. Grâce à Célestia, nous savons que la distance entre les deux étoiles n'est que d'une année-lumière et pour mémoire les étoiles mentionnées apparaissent respectivement en 13e et 22e position dans le classement des étoiles les plus proches, une liste qui voit comme bien connu dans la tête Proxima Centauri avec seulement 4,22 à distance.

comparaison entre deux étoiles du Petit Chien avec d'autres notes

À l'intérieur de la constellation, nous rencontrons deux grandes étoiles : la première est la ε CMi de classe spectrale G8, une géante jaune, 47 fois plus grande que notre Soleil, tandis que la seconde est la 6 CMi, de classe spectrale K2, donc de la même famille que l'étoile la plus souvent citée Aldebaram, qui est une fois de plus négligée par cette étoile, 44 fois plus grande que notre Soleil.

Il va sans dire que mes amis Seìcimi sont très fiers du fait que leur étoile est plus grande que celle du plus célèbre Aldebaran, mais il faut ajouter qu'ils ont toujours été jumelés avec leurs cousins Epsilòcimi : les premiers sont des amoureux de la montagne tandis que les seconds sont des amoureux de la peinture. Tout cela provient peut-être de la classe spectrale de leurs étoiles (K2 et Gi-otto), mais il n'y a pas de nouvelles à ce sujet.

Objets du Deep Sky

La certitude porte plutôt sur la beauté des deux objets que je vais vous montrer, immortalisés comme toujours par le télescope spatial Hubble (HST). Il s'agit de la galaxie spirale NGC 2485

la galaxie spirale NGC 2485

et la galaxie lenticulaire NGC 2508

la galaxie spirale NGC 2508

qui ne défigurent certainement pas à côté d'autres galaxies bien plus connues.

Noms des étoiles et visibilité

Parmi les quelques vedettes du Petit Chien, deux ont reçu des noms, assez connus.

  • Raton laveur (α CMi) : [se lever] devant le chien
  • Gomeisa (ß CMi) : qui a les yeux flous pour pleurer

Quant à la visibilité de la constellation, à l'heure habituelle de 21 heures, elle est basse à l'horizon, à l'Est, à la mi-novembre, culminant au Sud début mars, puis basse à l'horizon, à l'Ouest, en juin.



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