La constellation du lièvre (Lepus - Lep)



Combien de fois avons-nous regardé vers Orion et immédiatement après vers Sirius, en suivant les trois étoiles de la fameuse Ceinture : au milieu de ces lumières de la nuit, il y a aussi le Lièvre, là, juste sous les pieds du chasseur et immédiatement à droite de l'étoile la plus brillante du ciel. Impossible de ne pas remarquer ce petit groupe d'étoiles entre la 2ème et la 4ème magnitude, qui dans l'ensemble pourrait encore être visible dans le ciel des villes.

Le nom, l'histoire et le mythe du lièvre

La constellation du lièvre est petite et, se trouvant juste en dessous d'Orion, très ancienne car elle est visible.


Sa forme est assez caractéristique, mais elle est brouillée par son chasseur, dont le limier, le Grand Chien, se trouve immédiatement à l'Est en train de sauter sur sa proie.

La mythologie veut qu'un homme ait apporté un lièvre sur l'île de Laro dans l'intention de faire l'élevage de cet animal.

Le lièvre, cependant, a commencé à se reproduire en très peu de temps, ce qui a entraîné une propagation dans toute l'île, dévastant les cultures et provoquant la famine.

Les habitants ont réussi à tuer tous les lièvres, mais en guise d'avertissement de l'erreur commise, l'animal a été mis dans le ciel juste sous les pieds d'Orion. Au fait, il semble que le chasseur Orion était passionné par la chasse au lièvre. Le fait d'avoir placé cette constellation, petite mais reconnaissable, sous les pieds du géant (au sud de Saiph et Rigel) peut donc être lié à cette ombre mythologique.


Les Arabes ont d'abord vu dans ces étoiles le trône d'Orion, puis ils ont adopté l'interprétation des Grecs. D'Arcy Thompson, ornithologue du XIXe siècle, explique la position de la constellation par la légende selon laquelle les lièvres détestent le bruit des corbeaux, qui se reflète en partie dans le lever et le coucher des étoiles : lorsque le corbeau se lève, le lièvre se couche, se précipitant sous terre à la recherche d'un abri. L'étoile alpha de la constellation est Arneb, qui en arabe signifie "lièvre", au lieu de cela l'étoile bêta a été appelée Nihal, c'est-à-dire "source de l'eau", en fait déjà les Arabes voyaient parfois les étoiles du lièvre comme quatre chameaux qui étanchaient leur soif dans la Voie lactée.

le lièvre dans l'Uranometria ainsi que dans l'œuvre d'Hélios (dans l'image miroir habituelle)

le lièvre selon Hevelius

et enfin dans la représentation de Stellarium.

le lièvre selon Stellarium

Les étoiles proches

Gliese 229 A et B pris par HST

Dans la constellation, il y a trois étoiles proches, une de moins de 20 al, une de moins de 30 al et une autre de moins de 60 al : nous partons de la plus proche, Gliese 229, également appelée HIP 29295, une étoile double formée par une naine rouge de classe M1 et une naine brune de classe T6, toutes deux situées à une distance de 18,8 al de nous. Sur la photo ci-contre, prise par HST, on voit à gauche l'étoile principale de la paire, Gliese 229 A, tandis qu'au milieu on voit plus ou moins le point représentant le compagnon Gliese 229 B, lorsque le télescope spatial, en 1995, a confirmé pour la première fois l'existence d'une étoile naine brune, qui avait été détectée l'année précédente. La composante secondaire B orbite autour de la composante primaire A à une distance d'environ 36UA, soit un peu plus que la distance de Pluton par rapport au Soleil.


La position dans le ciel du double est très proche de la frontière entre le lièvre et le gros chien, non loin de Sirius : je m'attarde sur ce dernier fait car il y a une curiosité à l'intérieur de la photo que mes amis Ingliesidoppi m'ont envoyée. Au centre de celui-ci, on peut voir le Soleil, d'une magnitude presque 5, dans une zone du ciel où il y a des étoiles de la Lyre (Véga), d'Hercule et de l'Aigle et non loin de notre naine jaune apparaît ici encore Sirius : comment est-il possible que cette étoile apparaisse à la fois sur la photo de Gliese 229 prise depuis la Terre et sur la photo prise à l'envers ?

Pensez-y une seconde, mais la réponse est simple : Sirius est dans le ciel (considéré évidemment dans les 3 dimensions) très proche de la ligne imaginaire qui relie le Soleil à Gliese 229 : très proche et pratiquement à mi-chemin, puisque Sirius est à environ 9 heures de nous. Celestia nous informe que, compte tenu de la géométrie en jeu entre le Soleil, Sirius et Gliese 229, la distance entre ces deux dernières étoiles est d'un peu plus de 10 al et la magnitude de Sirius est donc légèrement inférieure à celle qu'elle a de nous, mais toujours égale à -1. Même de là-bas, c'est l'étoile la plus brillante du ciel, suivie par des étoiles bien connues comme Canopus, Capella et Rigel.


Si vous vous êtes perdu en lisant ces arguments, laissez-moi récapituler en disant que dans l'espace, les trois étoiles forment un triangle dont les côtés sont à peu près de cette longueur : Soleil-Sirus 9 al, Soleil-Gliese229 19 al, Syrienne-Gliese229 10 al. L'astronomie peut être facile ou difficile selon la façon dont on l'aborde !

La deuxième étoile de proximité, γ Lep, est en fait une autre étoile double : la principale est de classe F7 tandis que la composante secondaire est une naine orange de classe spectrale K2 et toutes deux sont à 29,2 al des États-Unis. Mes amis Gammalepti me disent que, vu par eux, le Soleil se trouve pratiquement dans la même zone du ciel qu'auparavant, avec les mêmes étoiles célèbres à proximité, dont Sirius bien sûr.

Analysons maintenant la troisième étoile pour la distance, η Lep, une naine blanche de classe spectrale F1, distante de nous 49 al. Mes amis Etalepani m'ont envoyé la photo de la zone du ciel centrée sur le Soleil : au milieu des étoiles vues sur la photo de Gliese 229 (Vega, Altair, Sirius, etc.) légèrement décalées mais toujours présentes, apparaît maintenant aussi γ Lep. Voici un autre jeu d'alignement tridimensionnel dans l'espace entre le Soleil - Sirius - γ Lep - η Lep : cette fois, nous aurions un quadrilatère allongé dont les côtés... non, cette fois je m'arrête ici, pour ne pas manquer quelqu'un dans la rue.

Les grandes stars

diagramme de comparaison entre les étoiles du lièvre et d'autres notes

Dans le diagramme de comparaison entre les étoiles du lièvre et d'autres connues au cours des différents épisodes, on peut voir trois étoiles de couleur différente et donc de classe d'étoile différente. La plus grande est (pour une fois) la première étoile de la constellation, α Lep, Arneb, une supergéante jaune de classe F0, de magnitude 2,55, avec un diamètre de 125 fois celui du Soleil : sans compter les super-monstres stellaires, elle est un peu moins de deux fois la célèbre et prospective Rigel dont elle est moins brillante en raison d'une distance presque double. Mes amis d'Alep m'ont envoyé une photo de leur étoile à une distance de 10 UA, d'où elle apparaît majestueuse et vraiment aveuglante : bien qu'ils vivent sur une planète beaucoup plus lointaine, pendant la journée ils doivent toujours porter des lunettes arneb épaisses et puissantes.

La deuxième grande étoile est 19 Lep, une géante rouge de classe M1, 92 fois plus grande que notre Soleil, tandis que la troisième grande étoile considérée est la énième défaite d'Aldebaran : il s'agit en fait de la géante orange ε Lep, de classe K4, qui avec un rayon égal à 43 fois celui du Soleil, dépasse 33 fois l'étoile la plus brillante du Taureau.

Noms des stars

Quelques étoiles ont reçu une désignation, mais parmi celles-ci, seules les deux premières sont peut-être utilisées.

  • Arneb (α Lep) : le lièvre
  • Nihal Lep) : qui étanche la soif
  • Kursi al Jabbar Lep) : la chaise du géant
  • Arsh al Jauza Lep) : le trône de la plante
  • Sasin Lep) : trouvé sur internet

Visibilité

Proche de Sirius, la constellation du lièvre est bien visible à nos latitudes : à 21 heures, choisie pour faire des observations confortables, elle est basse à l'horizon ESE, à la mi-novembre, culminant au Sud, au méridien, vers le mois de février de l'année suivante, où elle sera à une altitude d'environ 30° à l'horizon, puis commençant à se figer fin avril, où elle apparaîtra basse à l'horizon WSW.

Maintenant que nous connaissons son emplacement dans le ciel, à côté de voisins aussi illustres, regardons-le et présentons-le à nos amis passionnés !



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