La constellation de la baleine (Cetus-Cet)

Le nom, l'histoire, le mythe


Mythologiquement, la Baleine n'est pas l'animal pacifique et énorme que nous connaissons tous, mais c'est le monstre envoyé par Poséidon pour punir la vanité de la Reine Cassiopée, qui se vantait d'avoir une fille, Andromède, plus belle que n'importe quelle nymphe, Néréides comprises.

La baleine a donc été envoyée pour dévorer Andromède, attachée à un rocher, mais Persée a réussi à vaincre ce monstre en lui montrant la tête de la Méduse et en le pétrifiant. Persée finit par épouser Andromède dans l'une des rares légendes qui se termine par une fin heureuse.



Ceto a été représenté de nombreuses façons : comme un poisson-dragon ou comme un serpent de mer, ou simplement comme une grande baleine. Mais comme dans le cas des autres constellations, l'interprétation classique de celle-ci a des origines archaïques, répandues dans les cultures de l'ancien Moyen-Orient et du Proche-Orient. Dans le livre d'Isaïe (51:9), l'Éternel déchire Rahab, et nous savons par Job (26:12) que Rahab était la "mer", représentée à plusieurs reprises comme un long serpent de mer.

L'histoire revient au mythe de la création babylonienne, dont le dieu du ciel Marduk vole sur un cheval blanc pour tuer le monstre marin Tiamat, qui représentait le chaos primordial.

Le thème de Ceto comme porteur de malheur est également présent chez les peuples indigènes du nord du Brésil, qui ont vu dans ces étoiles un jaguar, personnification du dieu du tonnerre.


Comme nous allons le découvrir ensemble, la Baleine est presque une constellation de records : elle est tout d'abord très grande, mais pas la plus grande, elle a une vingtaine d'étoiles baptisées d'un nom majoritairement en arabe, à l'intérieur elle abrite plusieurs objets du Deep Sky (et je me suis arrêté à 5 !), elle a 8 étoiles dont la distance du Soleil est inférieure à 30 années-lumière et enfin elle a 7 autres étoiles plus grandes que 50 Soleils et dont la moitié a plus de 100 Soleils ! Alors préparez-vous à une mer de photos et de détails : vous conviendrez avec moi qu'après avoir lu ces merveilles, vous aurez immédiatement envie de l'observer dans le ciel... Mais... où est-il ? Nous l'apprendrons aussi !

Et dire que la constellation de la Baleine est célèbre non pas pour les caractéristiques que nous venons de citer, mais pour l'étoile ou Cet (omicron Ceti, appelé Mira, du latin "merveilleux") une étoile variable découverte depuis longtemps juste avant 1600 : c'est une étoile géante rouge (avec un diamètre de 3-400 fois celui du Soleil, pensez-y !) dont la luminosité varie, en 333 jours environ, de la deuxième troisième magnitude (bien visible donc à l'oeil nu) à la dixième (donc visible uniquement au télescope). Face à une telle variation de luminosité, elle a immédiatement reçu le surnom de Mira.

De cette étoile, qui est aussi multiple, j'ajouterai des schémas et des photos peu précises et la raison, ou plutôt la faute, est vraiment Célestia ! Ses très bons créateurs et softwaristes n'ont pas encore décidé de gérer les étoiles binaires, ni les étoiles variables pour pouvoir les montrer dans leur fenêtre sur le cosmos et en fait empêcher le soussigné de vous montrer des photos ou mieux des films d'objets célestes fantastiques !


Si et quand ils décideront de mettre en œuvre la gestion de ce type d'étoiles, alors une annexe à cet article et à d'autres articles similaires sera due : pour mémoire, Celestia prévoit pour Mira un diamètre de 280 fois celui du Soleil et un égal à 6,47, deux valeurs moyennes, qui ne correspondent évidemment pas à la réalité, absolument dynamiques.

Représentations de la Baleine

Je pars de la représentation de cet animal, le Cetus, qui n'est pas vraiment la baleine que nous connaissons, mais un animal bizarre, un monstre marin, qui est représenté presque de la même manière par Hevelius

la Baleine selon Hevelius

par Beyer dans son Uranométrie

la Baleine selon l'Uranométrie

et de façon moderne de Stellarium.


La baleine selon Stellarium

Nous verrons immédiatement que feu H.A.Rey avait donné son interprétation personnelle des points qui forment la constellation en faveur du cétacé que nous connaissons bien : comme nous le verrons ensemble prochainement, je pense que c'est la meilleure représentation des constellations créées par le narrateur, que nous avons appris à connaître et à apprécier.

Beaucoup d'étoiles à proximité


Huit étoiles de moins de 30 années-lumière constituent une jolie petite famille et pour ne pas occuper autant d'espace, je les ai rassemblées dans ce tableau où j'ai indiqué la distance, le nom de l'étoile, la classe spectrale : le nom de l'étoile est aussi le lien à cliquer pour ouvrir l'image montrant le Soleil vu depuis la proximité de l'étoile.

À partir des trois premières étoiles de la liste, on peut voir le Soleil pratiquement dans la même position dans le ciel, près d'Arthur, tandis qu'à partir de GJ 1002 et 1005, le Soleil est proche de trois étoiles de notre Vierge. Enfin, pour les deux derniers de la liste, le Soleil se trouve dans une zone du ciel où apparaissent les étoiles de notre Balance.



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