La constellation de l'aigle (Aquila-Aql)

Le nom, l'histoire, le mythe


L'aigle est une ancienne constellation et, en tant que telle, elle a une très forte histoire mythologique.

Cette constellation a des origines mésopotamiennes et apparaît sur les cartes les plus anciennes, représentée sous la forme d'un aigle sur un relief de pierre datant d'environ 1200 av. Pour les Grecs, l'aigle, comme toutes les créatures de l'air, tombait sous la domination de Zeus ; c'était le roi des oiseaux, serviteur privilégié et combattant chargé notamment de tracer la foudre lancée par le grand dieu du ciel.



Un mythe particulièrement connu concerne l'enlèvement et la séduction de la belle Ganymède par Zeus, transformée en aigle. Dans certaines représentations picturales, l'aigle apparaît dans l'acte de transporter le jeune homme vers le haut entre ses griffes, et Ganymède lui-même est représenté parmi les étoiles au sud de la constellation avec la tête en alpha Aql. L'oiseau devint cher au dieu lorsque, comme le rapportent Eratosthène et Igino, sur le point de faire un sacrifice afin d'attirer de bons présages pour la bataille imminente contre les Titans, un aigle apparut : il considéra cette manifestation comme un présage favorable.

Un autre mythe révèle la nature féroce de l'aigle. Selon certains récits, Prométhée (dont le nom signifie "prescient") aurait appartenu à la dernière génération des Titans, descendants des premières divinités Uranus et Gaïa. A l'origine, une divinité du feu, on dit qu'il était le créateur et le protecteur divin de la race humaine. Il aurait enseigné à l'humanité les arts et les sciences, dons considérés par Zeus comme trop grands pour la faible race humaine, et il aurait donné du feu aux hommes, le volant secrètement au Soleil et le cachant dans une tige de fenouil. Furieux de cette prédilection pour les hommes, le père des dieux imaginera un châtiment atroce : enchaîné à Prométhée sur une colonne dans les montagnes du Caucase, il enverra son aigle dévorer son foie, de l'aube au crépuscule. Comme Prométhée était immortel, son foie repoussait chaque nuit et chaque jour, lorsque l'aigle arrivait, le tourment se renouvelait.


De nombreuses années plus tard, selon une version du mythe, Zeus aurait finalement fait preuve de clémence en acceptant un appel d'Héraclès. Le sage centaure Chiron abandonnerait son immortalité en échange de la liberté de Prométhée et Héraclès frapperait l'aigle en plein cœur.

Une histoire d'Igino voit les constellations de l'Aigle et du Cygne réunies : Zeus - en plus de se transformer en cygne pour conquérir la déesse Némésis, avait fait prétendre à Aphrodite de le chasser, la transformant en aigle. Comme l'opération a été couronnée de succès, Zeus a également placé l'aigle dans le ciel.

Une autre légende parle encore d'Antinoüs, un personnage royal qui devint l'amant de l'empereur Hadrien. Il s'est sacrifié en se jetant dans le Nil pour sauver la vie de sa bien-aimée. Une constellation lui était dédiée sous les griffes de l'aigle.

Julius Schiller, un astronome jésuite, a transformé l'aigle en Sainte Catherine d'Alexandrie, messagère de la sagesse divine.

Je viens de parler du célèbre Altair, présent dans de nombreux récits et films de science-fiction grâce au fait qu'il est très proche de notre Soleil (à seulement 17 années-lumière) : en général, toutes les étoiles de notre condominium galactique ont donné de l'inspiration aux auteurs, étant donné leur proximité et la relative facilité de les atteindre par des voyages confortables et courts grâce à des vaisseaux spatiaux sophistiqués.

Un aigle qui vole au-dessus de nos têtes

Dans l'introduction, j'ai dit que depuis au moins 40 ans, la Voie lactée n'a pas été vue du ciel de la ville : depuis que j'ai commencé à me passionner pour l'astronomie, je ne l'ai jamais vue de Rome, mais seulement dans les montagnes, où elle apparaît comme une bande laiteuse qui va d'un côté du ciel à l'autre. J'ai souvent expliqué à des citoyens sans méfiance en vacances à la montagne que ce qu'ils voyaient n'était pas une bande de nuages malins, mais notre galaxie vue de l'intérieur !


En résumé, cette constellation compte une demi-douzaine d'étoiles jusqu'à un peu plus de 60 années-lumière (et parmi elles, il y en a une autre très proche, un peu plus loin qu'Altaïr), en plus d'un nombre similaire de grandes étoiles : habitués aux étoiles monstrueuses, 300 fois plus grandes que notre Soleil, nous en avons ici une au-dessus de 100 et d'autres jusqu'à 50 fois, ce qui n'est cependant pas absolument peu !

Ceci, comme pour ce que nous verrons dans la simulation (très véridique) de Celestia et Stellarium, compagnons de voyage fiables, tandis que pour les photos réelles, de l'excellent télescope spatial Hubble, nous verrons des sujets vraiment merveilleux, à la portée de très grands yeux comme ceux de très puissants télescopes.

La représentation de la constellation dans le temps

En partant comme toujours d'Hélios, nous voyons que parmi les griffes du rapace il y avait un jeune homme, Antinoüs, le bien-aimé de l'empereur Hadrien, ici avec un arc à la main : c'est une ancienne constellation qui a été incorporée plus tard dans celle de l'Aigle.

l'Aigle selon Hevelius

alors que dans l'Uranométrie, le jeune homme apparaît désarmé

l'Aigle selon l'Uranométrie

Au lieu de cela, selon Stellarium, l'aigle est représenté de manière classique


l'Aigle selon Stellarium

Les étoiles proches

Comme nous l'avons dit, nous trouvons deux étoiles très proches et quatre autres pas trop éloignées : ici, elles sont répertoriées dans un tableau avec la distance, le nom (avec le lien vers l'image montrant le Soleil vu des parties de l'étoile) et sa classe spectrale.

On peut voir qu'à partir d'Altaïr, le Soleil apparaît comme une étoile de troisième magnitude pour former un triangle isocèle avec Sirius et le raton laveur, tandis qu'à partir de Gliese 752, le Soleil se trouve à mi-chemin du segment qui relie les deux étoiles. De l'étoile β Aql se produit un fait curieux, toujours lié à la tridimensionnalité des étoiles dans l'espace : le Soleil est toujours proche des deux étoiles mentionnées, mais cette fois-ci il apparaît proche d'Altaïr lui-même. A partir de 31 Aql au lieu de cela, le Soleil est très proche de Sirius, près d'Altaïr, mais cette fois-ci, le raton laveur est beaucoup plus faible et enfin de δ Aql Sirius s'est éloigné de notre étoile.

Quelques étoiles, mais pas trop

diagramme de comparaison entre les étoiles de l'aigle et d'autres notes

D'après le diagramme que j'ai fait pour comparer les plus grandes étoiles de l'Aigle aux autres étoiles que nous avons rencontrées dans les épisodes précédents, on peut voir que les deux plus grandes (70 et γ Aql) sont toutes deux de classe K, tandis que la troisième (η Aql) est pratiquement identique à Rigel. Les quatre autres par ordre de taille (e, 66, ν et 56 Aql) sont de classes spectrales différentes et dans les quatre cas sont beaucoup plus grands qu'Aldebaran.

70 Aql vue de 10 UA

Je ne pouvais pas manquer le rendez-vous avec mes amis Settantaquìli, qui, contrairement à leur nom, ont une apparence très fragile avec un corps et des membres qui ressemblent à des brindilles brûlées : à une distance de 10 UA, leur étoile apparaît jaune-orange, grande, brillante et chaude, ce qui contribue beaucoup à leur apparence, puisque sur leur planète il pleut très peu. Mais passons aux objets du Deep Sky, ce qui est mieux...

De très beaux objets du Deep Sky

Dans la constellation de l'Aigle, il y a de nombreux objets, étant donné la présence de la Voie lactée et parmi ceux-ci j'en ai choisi six : le premier est une nébuleuse, appelée Bulle Cosmique, au siècle le NGC 6781

la nébuleuse de la Bulle Cosmique, NGC 6781.

La deuxième nébuleuse est la NGC 6751, colorée et suggestive, appelée "Oeil rougeoyant" : vue de loin, elle ressemble au premier plan d'un oeil !

la nébuleuse de l'Œil rougeoyant, NGC 6751

Ensuite, nous avons trois amas d'étoiles, le premier est NGC 6709.

l'Open Cluster NGC 6709

suivi de NGC 6755, décidément pauvre en étoiles...

l'Open Cluster NGC 6755

tandis que le troisième est NGC 6760, un magnifique amas globulaire plein de taches lumineuses

le Cluster Globulaire NGC 6760

Enfin, dans l'ordre numérique strict, j'ai quitté la nébuleuse planétaire NGC 6741, appelée nébuleuse à filaments fantômes (la piste des fantômes), qui apparaît décidément en trois dimensions.

la nébuleuse de la Traînée Fantôme, NGC 6741

Les noms des étoiles de l'Aigle

Cette constellation est clairement visible et bien visible dans le ciel nocturne et ses étoiles ont reçu un nom des anciens Arabes.

  • Altair (α Aql) : l'aigle volant
  • Alshain (β Aql) : le faucon pèlerin
  • Tarazed (γ Aql) : étoile flashy
  • Almizan I, II et III (δ, η et θ Aql) : l'assiette de la balance
  • Dhanb al okab (ε Aql) : queue d'aigle
  • Debeb okab (ζ Aql) : queue d'aigle
  • A Thalimain I et II (λ et ι Aql) : les autruches

Permettez-moi d'ajouter quelques curiosités spatiales : vous vous souvenez de la sonde Pioneer 11, lancée en 1973 et qui s'éloigne maintenant lentement du système solaire ? Eh bien ils ont calculé que sa trajectoire de vol l'amènera à arriver près de l'étoile λ Aql, en supposant toujours que cette dernière existe encore ! En fait, on s'attend à ce qu'elle arrive dans seulement 4 millions d'années et ce qui est étrange, c'est qu'il est plus sûr que la sonde arrive au rendez-vous plutôt que l'étoile : dans cet énorme laps de temps, en effet, l'étoile suivra sa propre évolution stellaire, tandis que l'artefact terrestre (à moins qu'il soit absolument improbable qu'il se heurte ou rencontre de près des objets qui, même à distance, peuvent le brûler par exemple) devrait rester intact. Laissons la phrase difficile à la postérité.

ρ L'Aql a franchi les frontières de l'Aigle

Une autre nouvelle étrange concerne l'étoile ρ Aql, appelée (je ne sais pas par qui) Tso Ke, nom qui signifie en mandarin ancien le drapeau de gauche, qui a une particularité peu commune : depuis 1992, elle ne fait plus partie de cette constellation, s'étant déplacée à l'intérieur de la constellation du Dauphin, à cause de son propre mouvement de haut vol. Déjà dans l'Antiquité, elle était proche de ce qui allait devenir la frontière de la constellation et la franchirait plus tard. Sur cette photo prise avec Stellarium, nous voyons un agrandissement de la zone du ciel avec la trace rouge représentant la frontière entre les constellations.

Visibilité de l'aigle

C'est une constellation placée à cheval sur l'équateur céleste, elle est donc bien visible à nos latitudes. L'Aquila se lève à l'Est, à l'heure habituelle, 21 heures, à la mi-juin, puis culmine au Sud, haut dans le ciel vers la mi-septembre. Nous le trouverons bas sur l'horizon, exactement à l'ouest, vers la fin du mois de novembre.



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