La constellation Cephee (Cepheus - Cep)

La constellation Cepheus


La constellation de Cepheus avec une étoile très célèbre mise en évidence

La constellation de Céphée dans sa partie nord est voisine de la Petite Ourse et juste assez pour en faire une constellation circumpolaire, c'est-à-dire visible à toute heure de la nuit et à toute époque de l'année : sa situation à côté de Cassiopée permet de la trouver facilement même dans le ciel lumineux des villes, notamment grâce à sa forme de losange avec une petite étoile au centre. Et juste à côté de l'étoile sud du losange, un peu à gauche, il y a une étoile très célèbre (δ Cep), progénitrice d'une classe d'étoiles variables, appelées céphéides : puisque nous en avons déjà parlé dans ce site d'autres fois, je ne reviendrai pas sur le sujet et vice versa je rapporte avec plaisir cet article dans lequel nous rendons hommage à celui qui a formulé la relation période-luminosité de ces étoiles variables, qui a permis de calculer les distances des galaxies.


Trois étoiles à proximité

le Soleil vu depuis l'étoile Kruger 60

Dans cette constellation, il y a trois étoiles en dessous de la distance de 60 années-lumière : la plus proche a un nom dérangeant (Kruger 60) et c'est un système binaire situé à 13,1 années-lumière de notre Soleil. Avec une valeur aussi faible, il pourrait sembler très en avance dans la liste de la proximité, mais en réalité il est placé juste à la 26e place dans la liste : ce fait, ainsi que l'aversion et le manque d'amabilité de mes amis krugériens, ne m'ont cependant pas empêché de prendre une photo de notre Soleil, qui de cette lande de l'univers apparaît de troisième magnitude et placé à l'intérieur de la Voie lactée. J'ai oublié de dire que ces amis ont des particularités notables : les mâles s'appellent tous Freddy (qui sait pourquoi, peut-être à cause d'une habitude) et sont dotés de mains très particulières et telles qu'elles déconseillent les poignées de main amicales. De plus, ils ont un visage plutôt brouillon, peut-être à cause de l'exposition à leur étoile, sans atmosphère capable de filtrer les radiations : bref, ce ne sont pas des petites gens très agréables à regarder, particulièrement tranchants dans leur langage.


J'ajoute une curiosité que j'ai trouvée dans un site astronomique américain : il mentionne le fait que l'étoile au nom inquiétant, Kruger 60, dans 88 600 ans s'approchera du Soleil à la distance minimale d'un peu plus de 6 al. Que dois-je ajouter ?

le Soleil vu par HIP 117712

Les deuxième et troisième étoiles de ce petit groupe sont HIP 117712 et γ Cep, respectivement situées à 35 et 46 années-lumière de nous : la vision que mes amis Hippoliti et Gammacefali ont de notre Soleil est assez décevante, avec une étoile de cinquième magnitude placée dans une zone de ciel pauvre en étoiles mais avec la Voie lactée à proximité. Depuis que j'ai pris la photo en allant rendre visite aux premiers amis, des seconds je dis qu'ils vivent sur un plateau rocheux avec une mer large, riche de poissons très savoureux (les mulets, bien sûr) dont il existe une large gamme de sous-espèces : de ce fait ils prennent leur nom et ils en sont très fiers.

La représentation de Cepheus

Ayant dit que Céphée était roi d'Éthiopie, époux de Cassiopée et père d'Andromède (un pot-pourri de constellations placé dans la même région du ciel), on voit qu'Hélios l'a représenté, de dos, avec une couronne et un drôle de panache sur la tête et un sceptre à la main.


Cepheus selon Hevelius

alors que l'Uranometria le représentait plus en tenue de guerrier, mais avec un casque qui n'était pas possible...

Céphée selon l'uranométrie

Enfin, Stellarium le représente comme un vieux sage

Cepheus représenté par Stellarium

Beaucoup de très grandes stars, mais de quelle taille ?

J'avoue qu'en collectant les données des 10 étoiles très grandes, grandes et moyennes présentes dans la constellation, j'ai eu quelques perplexités et doutes, causés par le fait qu'il y a des désaccords et des sources incertaines sur les valeurs trouvées sur internet et dans mes programmes habituels (Celestia surtout). Vous savez que j'utilise habituellement cette dernière comme source de référence, car on sait le soin que les programmeurs apportent à être toujours à jour et précis dans leur tâche de représenter en trois dimensions l'espace qui nous entoure. Mais si la position d'une étoile est connue avec une bonne précision grâce aux travaux de la sonde Hipparcos qui a fourni toutes les valeurs de parallaxe, à l'inverse sur les dimensions des étoiles il n'existe pas encore de méthodes aussi précises et il arrive que différentes sources fournissent des valeurs dans certains cas absolument incomparables et contrastées. Comme vous le savez, je fais confiance à Celestia, dont les sources sont expressément déclarées (les plus importants catalogues de stars, parmi lesquels SIMBAD et CHARM2), alors que je ne peux pas en dire autant de Wikipédia, qui au contraire fournit des informations dans certains cas sans en indiquer l'origine.


Comme sur wikipédia la liste des plus grandes étoiles fournit des données assez discordantes pour les toutes premières positions, j'ai créé salomoniquement un tableau où cette fois il y a une colonne de plus que d'habitude : dans la première colonne il y a le nom de l'étoile, suivi de deux colonnes avec les valeurs de Célestia et Wikipédia : afin de créer les photos relatives aux valeurs manquantes, j'ai créé un fichier spécial pour modifier les valeurs de base de Célestia et les adapter aux nouveaux besoins. Ainsi sont nées les photos de V0345A Cep qui n'existe pas en Célestie, avec un rayon égal à 1520 fois le rayon solaire et ainsi de suite : de cette façon on peut avoir une comparaison entre les tailles de ces monstres stellaires, toujours prises à une distance de 10 UA.

comparaison entre les étoiles de Cepheus et d'autres notes

Quelle barbe ! Tout cela parce que Wikipédia est peut-être la plus à jour (les changements peuvent se produire en temps réel), mais malheureusement elle ne mentionne pas les sources, juste quand vous en avez besoin. Celestia par contre est lié aux bases de données officielles et n'est mis à jour que lorsque de nouvelles versions du programme lui-même sont publiées, ou si un programmeur fournit une nouvelle version de certains des fichiers de données, mais pour ce faire il faut fréquenter le forum assidûment et faire attention aux rapports de mises à jour ...

Dans l'inévitable diagramme coloré, j'ai reporté les étoiles de Cepheus avec des amplitudes correspondant aux valeurs de Célestia : je n'ai même pas pu insérer μ Cep à cause de l'énorme incertitude sur son diamètre et parce que j'aurais dû tracer une ligne presque verticale encore plus à droite de ce monstre qu'est VY CMa, à peine 2100 fois le Soleil ! On peut également apercevoir l'autre monstre T Cep juste à gauche, tandis que Sa Majesté VV Cep se trouve à mi-hauteur. Peut-être que si cette douzaine de monstruosités stellaires n'étaient pas toutes concentrées dans une seule constellation, j'aurais consacré plus d'espace à chacune d'entre elles : nous sommes définitivement devant une constellation qui bat tous les records !

Comme je le dis dans chaque épisode, les considérations habituelles sont toujours valables. A part les étoiles de taille monstrueuse, celles un peu plus humaines (mais combien une étoile peut-elle être humaine ?) sont vraiment spectaculaires : la plus petite que j'ai considérée (13 Cep), une étoile anonyme de magnitude 5,7 et donc visible uniquement avec un ciel vraiment sombre, puisqu'elle est à la limite de la visibilité à l'oeil nu, est à tous les effets très comparable à Sa Majesté Rigel, sans parler de ζ Cep qui est presque 4 fois Aldebaran.

Pour l'instant, je ne peux m'empêcher de saluer mes amis microcepteurs, qui vivent sur une planète en orbite autour de la plus grande des étoiles vues : même eux ne savent pas si leur étoile est 3900 ou 1420 fois plus grande que notre Soleil. Ils sont tranquilles à plusieurs centaines d'UA de leur monstre stellaire : j'ai oublié de dire que contrairement à ce que leur nom suggère, leur tête est 1420 fois plus grosse que la nôtre et qu'ils sont gouvernés par un Président (le seul à avoir une tête 3900 fois plus grosse que la nôtre) qu'ils n'appellent pas par hasard "Big Chief". Comme ils ont aussi des cheveux comme les nôtres, je vous laisse imaginer que le commerce le plus rentable, mais très fatigant, dans leur région est celui d'un coiffeur...

Objets du Deep Sky

Après tous ces chiffres, diagrammes, tableaux, photos et visages, nous laissons la parole au puissant télescope spatial Hubble pour voir les images réelles de trois objets du Deep Sky présents dans la constellation de Céphée. Je me souviens que cliquer sur la photo ouvrira la version haute résolution.

Commençons par un amas ouvert, composé de nombreuses étoiles assez éloignées les unes des autres et identifié par l'acronyme NGC 188

le cluster ouvert NGC 188

La galaxie que nous voyons maintenant est la NGC 6946, également connue sous le nom de Galaxie des feux d'artifice, un nom très approprié. Fantastique !

NGC 6946 (Galaxie des feux d'artifice)

La dernière visible est une nébuleuse connue sous le nom de NGC 7538, elle aussi assez spectaculaire.

la nébuleuse NGC 7538

Noms des étoiles de Cepheus

Nous sommes arrivés à la liste des étoiles de Cefeo qui ont reçu un nom :

  • Alderamine (α Cep) : le bras droit
  • Alfirk (β Cep) : le troupeau
  • Errai (γ Cep) : le berger
  • Kabalfird (η Cep) : les étoiles du troupeau
  • Al Kidr (θ Cep) : la marmite
  • Al Aghnam I et II (κ et π Cep) : moutons
  • Erakis (μ Cep) : également connu sous le nom de Grenade Star
  • Castula (ν Cep) : également connu sous le nom de Cor Regis, le cœur du roi
  • Kurhah (ξ Cep) : splendeur sur le museau du cheval
  • Kalbalrai (ρ Cep) : chien de berger

La visibilité de Cepheus

Nous savons déjà que Cepheus est une constellation circumpolaire et donc visible toutes les nuits de l'année. Voyons voir !



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