La constelación El Can Mayor


Probablemente el nombre de Cane Maggiore no es muy conocido, así como aquellos que apenas se interesan por la Astronomía apenas saben que esta constelación incluye esa hermosa y brillante estrella, Sirio, perennemente unida al Cinturón de Orión.
En la antigüedad Sirio no gozaba de buena reputación, ya que su primer avistamiento matutino tuvo lugar durante el período más caluroso y tórrido del año: su nombre proviene del griego σειριος que significa brillante, pero también ardiente. Otro apodo para esta estrella era la estrella del perro, en latín canicula: este término se asociaba entonces con el período del año en que se avistaba a Sirio, un período que se convirtió así en el momento de la ola de calor.


En la imagen de Stellarium vemos al Perro Grande como se representa comúnmente: en la parte superior a la derecha vemos a Saif, una estrella de Orión, que nos hace entender dónde en el cielo nocturno se encuentra Sirio con sus estrellas cercanas. Sirio es la estrella más brillante del cielo, con una magnitud negativa (-1,45): en el cielo se muestra muy brillante y observándola desde una zona no obstruida (por ejemplo un $campo$ abierto) a veces puede dar también la ilusión óptica de moverse en el cielo, casi como lo hacen los aviones. Sin embargo, es una ilusión óptica debido a su gran brillo: de hecho, basta con moverse y observarlo junto a un árbol, un poste de luz o un edificio, para darse cuenta de que obviamente no se mueve, excepto como todas las demás estrellas del cielo.

El nombre, la historia y el mito del Can mayor



El simbolismo de la constelación sureña de Canis Major, o Perro Menor, y su estrella más brillante, Sirio, se remonta al menos al III milenio antes de Cristo. En ese momento, Sirio, conocido como Sothis, era la estrella fundamental del calendario egipcio Sotiac. Su ascenso heliáctico (es decir, su aparición justo antes del amanecer, después de un período de invisibilidad de varios meses) se produjo a mediados de julio y coincidió con la crecida anual del río Nilo. Durante la larga historia egipcia, Sirio/Sotis fue interpretado e identificado de diversas maneras con la diosa Isis, hermana y novia de su hermano Osiris, vinculado a Orión; cuando el culto a Osiris se extendió para incluir el de la diosa vaca Hathor, Sirio se convirtió en la estrella de Isis-Hathor, representada con cuernos de vaca.

El símbolo más antiguo, sin embargo, es el del perro. Sirio fue de hecho identificado con el dios Anubis con cabeza de chacal, quien - como el griego Hermes - era el guía de los muertos; inventor del arte de embalsamar cuerpos y señor de los ritos funerarios. Las tradiciones egipcias posteriores asociaron a Sirio con los "días del Perro", una identificación de la cual el nombre de la estrella parece haberse originado como la estrella del Perro o Canicola.

Los días del Perro se referían originalmente al período de 40 días al comienzo de cada año Sotiaco, cuando el verano estaba en el apogeo de su calor. Los autores clásicos a menudo identificaban el poder de Sirio con el del Sol, y la estrella a veces se representaba con una corona de rayos. El nombre Sirio viene del griego, que significa estrella que brilla o arde, y se creía que la estrella causaba una fiebre mortal, ejemplificada por la rabia de los perros.


Los griegos, mientras adoptaban los viejos mitos sobre Sirio, llevaron la constelación al lecho de su mitología. El Perro Mayor y el Perro Menor eran considerados como pertenecientes al cazador Orión. Encontramos la misma imagen de un perro en los talones de un gigante, apuntando a la Liebre a los pies de Orión lista para saltar sobre ella, en la mitología estelar mesopotámica.

Muchos autores, entre ellos Ovidio, (43 a.C. - 17 d.C.) identificaron en uno u otro perro a Maera, el fiel perro de Icario (véase Boote) , cuyo nombre, entre otras cosas, significa "resplandeciente".

Sin embargo, la constelación moderna de perros de caza parece ser más adecuada para esta fiel y amorosa figura canina.

Otra tradición identifica al Perro Mayor con el terrible Cerbero, el perro de tres cabezas que en el mito griego se coloca para vigilar la entrada al Hades, el inframundo del inframundo. Como sucede a menudo en el mito, una mezcla aparentemente confusa de imágenes conduce a asociaciones lineales y lógicas: Cerbero, guardián del Hades, el reino de los muertos, trae de vuelta a Anubis (Sirio), guía de los muertos y en esta capacidad capacitado para entrar en el "reino olvidado";

La historia de Maera también encaja, haciendo que el perro lleve a Erigon al cuerpo enterrado de su padre Icario (una vez más, vigilar o servir a los muertos es el tema dominante). Nuevamente en referencia a la mitología griega, toda la constelación debe su nombre a uno de los perros de caza Orión o al perro de Cefalo, Lealpe, un perro muy rápido, que siempre logró capturar su presa. Traído a Tebas para cazar un zorro que aterrorizaba el campo de la ciudad, y que hasta entonces había resultado esquivo. La obstinada lucha entre las dos bestias continuó durante mucho tiempo, sin éxito, hasta que Zeus las convirtió en piedras y llevó a Lealpe al cielo entre las estrellas.


Sin embargo, la historia mitológica más "acreditada" dice que el Perro Mayor es el más antiguo de los perros de la cazadora Orión, y precisamente por esta razón se puede encontrar cerca de la gran constelación de Orión.

Otra interesante encrucijada cultural: para el chino Sirio era T'ien-Iang, el chacal celestial. La estrella sur de la constelación de Perro Grande representaba el arco y la flecha utilizados para matar a T'ien-Iang, después de haber saqueado las cosechas del rey chino.

Una pequeña curiosidad: una hipótesis largamente discutida es que el pueblo Dogón de Malí, en África occidental, atribuyó a Sirio un compañero llamado Po y definió "la estrella más pesada", y calculó sus períodos rituales sobre la base de 50 años, es decir, el período de la órbita elíptica de la estrella. Sin embargo, sólo en 1862 se ha demostrado científicamente que Sirio es una estrella doble, con la pequeña compañera Sirio B (magnitud 8,5) orbitando alrededor de Sirio A en 50 años. Sigue siendo un misterio cómo los Dogones pudieron haber descubierto esto muchos siglos antes.

Las representaciones del Can Mayor

Como la constelación representa un Perro, las representaciones no son muy diferentes: la primera es la habitual de Beyer en su Uranometria. 


aquí en cambio vemos la imagen (reflejada como siempre) de Hevelius

y finalmente la versión moderna dada por Stellarium


Esto es realmente monstruoso


Señores, estamos en presencia de la estrella que actualmente es la más grande del universo conocido: es la variable roja hipergigante VY CMa, a más de 5.000 kilómetros de nosotros y (según las últimas estimaciones) con un diámetro de 2.100 veces el del Sol. Un Godzilla entre las estrellas: ¿recuerdas la estrella P Cyg que conocimos mientras analizábamos la constelación del Cisne? Eso fue sólo 1900 veces nuestro Sol. 

Se trata de una estrella que, situada en el centro del Sistema Solar, llega con seguridad a la órbita de Saturno: al ser una estrella variable su diámetro varía (siempre según las últimas estimaciones, que tal vez en algún momento habrá que actualizar) entre poco antes y poco después de la órbita del Señor de los Anillos. También añadí una pequeña caja en la que comparé la estela con las órbitas de los dos planetas restantes y otros tres planetas enanos...

Realmente monstruoso: sólo piense que para ver esta estrella con el mismo diámetro aparente subtendida por el Sol (que está a 1 UA de nosotros), obviamente tenemos que llegar hasta 2100 UA, una distancia enorme, pero aún así sólo tres centavos de $ $ de luz! 

Hace algún tiempo vi una película en YouTube (no pongo ningún enlace, ¡puedes encontrar tantos como quieras!) en la que al final decía algo bastante inquietante que sonaba así: suponiendo que pudieras (¡podrías!) volar sobre la superficie de la VY CMa con un avión que viajara a 900 km/h, tardaría X años (¡no recuerdo qué dijeron!) en completar la circunnavegación. Así que hice un poco de matemáticas, que guardo para los débiles de corazón, ya que he calculado integrales curvas de matrices tridimensionales... ¡Pero no! Simples multiplicaciones y divisiones conducen a un resultado impactante: se necesitarían más de 1100 años para circunnavegar la estela con un avión de pasajeros, obviamente con el aire acondicionado al máximo! Bueno, no debería sorprenderte, si piensas en lo grande que es la estrella, en cuántos años se tarda en llegar a Saturno, con una sonda espacial, mientras que estamos hablando de un avión que viaja alrededor de la circunferencia, cuya longitud es notoriamente 6,28 veces el radio... 

Si recuerdan, en el último episodio añadí algunas películas y también en este caso quise hacer un pequeño añadido de Celestia colocando una aeronave improbable (llamada no sé por qué Enterprise) muy cerca de la superficie hirviendo de VY CMa: entonces empecé a aumentar la velocidad del tiempo y en cierto punto empecé a ver la rotación (¡ficticia!) de la estrella. Sólo con enormes valores de aceleración del tiempo, nuestro avión comenzó a circunnavegar primero y luego a salpicar detrás del borde derecho y luego a desaparecer a la vista: ¿han notado lo rápido que pasa el tiempo? El Enterprise entonces resurgió del otro lado y después de un tiempo ralenticé la carrera para llevar la nave espacial más o menos a su punto de partida: ¿viste eso en qué año llegamos? ¡Fue una locura!

Después de esta simulación les presento ahora una hermosa toma del incansable y excelente Telescopio Espacial Hubble de este monstruo estelar, donde podemos ver que la estrella está rodeada por una capa gaseosa formada por material emitido por la propia estrella. Hay que añadir que a pesar del desproporcionado tamaño de esta estrella, su distancia de nosotros (unos 5000 al) todavía nos impide discernir un disco. Por cierto, para verlo se necesita un pequeño telescopio, ya que su $magnitud$ es casi 8, absolutamente invisible a simple vista, pero es prácticamente tan brillante como el planeta Neptuno: mientras que éste es azul y tiene una luz fija, como todos los planetas, la estrella VY CMa es, como se ha dicho, roja.

Las nebulosas y las galaxias en el Can mayor


Entre los cúmulos abiertos de esta constelación, el más conocido desde la época de Messier es el M41, aquí fotografiado en todo su esplendor por el HST.

Esta otra imagen en cambio es testigo de un choque entre galaxias, la NGC2207 y la IC2163, pero no piense que es sangriento o que involucra grandes cantidades de estrellas: dadas las distancias improbables entre una estrella y su más cercana, hay una muy baja probabilidad de que las estrellas de la primera galaxia puedan realmente colisionar con las estrellas de la otra. Estas dos obras maestras de la naturaleza se interpenetrarán mutuamente, barajando un poco las cartas sobre la mesa, en tiempos absurdamente largos que ni siquiera con Celestia seríamos capaces de acelerar. Finalmente, en unos pocos miles de millones de años (¡marcadlo en el calendario!) las dos galaxias abandonarán su abrazo cósmico para continuar su viaje: pero por ahora disfrutemos del espectáculo.

Ahora es el turno de otro cúmulo abierto, NGC 2354, muy similar al M41 que vimos antes, pero igualmente hermoso y colorido

Terminemos esta pequeña galería de imágenes con otra foto realmente espectacular de una nebulosa, la NGC 2359, muy imaginativamente llamada "el casco de Thor".

No conozco a Thor, no sé qué hace y si su casco puede compararse con esta otra joya del universo: sólo sé que es absolutamente fantástico.

Los nombres de las estrellas


Veamos ahora los nombres que a lo largo de los siglos se han asignado a las estrellas más brillantes del Gran Perro.

  • SirioCMa): ya hemos visto el significado al principio
  • MirzamCMa): del árabe, el locutor (por Sirio)
  • MuliphenCMa): del árabe, pero de significado oscuro
  • WezenCMa): del árabe, el peso
  • AdharaCMa): del árabe, las vírgenes
  • FurudCMa): del árabe, los solitarios
  • AludraCMa) : del árabe, la virgen
  • Menkelb Anterior y Menkelb Posterior (ο1 y ο2 CMa): de origen desconocido
  • Thanih al Adzari (σ2 CMa): del árabe, otra virgen

Cuándo observar al Can Mayor


Esta constelación comienza a elevarse hacia el sudeste, a las 21 horas, nuestra hora conveniente, durante el período de Navidad y puede seguirse tarde tras tarde, siempre a esa hora, hasta finales de abril. Su culminación en el Sur tiene lugar a finales de febrero, pero la constelación nunca supera los 30°.



Audio vídeo La constelación El Can Mayor
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