La Constelación del Zorro o Raposa (Vulpecula - Vul)


En la introducción dije que es una constelación que es fácilmente visible una vez que se sabe dónde buscarla y siempre que se tenga un cielo bastante oscuro: lo ideal es en las montañas en verano, cuando por la noche está casi en el cenit. En el mapa de Stellarium se puede ver que es bastante extenso y está unido a la constelación del Cisne, junto a bonitas constelaciones como la Flecha y el Delfín, justo antes del Águila.


Mientras que la Flecha y el Delfín son realmente reconocibles en un cielo oscuro, el Zorro está por el contrario formado por unas pocas estrellas débiles, pero como veremos pronto en su interior hay estrellas bastante grandes, no hay estrellas cercanas al Sol y algunos objetos muy conocidos de Deep Sky.

El nombre, la historia y el mito del Zorro

En 1687 el astrónomo polaco Johannes Hevelius estableció a través de su Prodromus Astronomy/Firmamentum Sobiescianum (1690) la "Vulpecula cum Ansere", o "Vulpecula et Ansa", el "zorro con el ganso" o "el zorro y el ganso", pero el ganso - que estaba representado entre los dientes del zorro - fue hecho desaparecer. De hecho, parecen demasiados dos animales para un asterismo compuesto de sólo dos estrellas...

Oficialmente, la Unión Astronómica Internacional en el siglo XX aceptó sólo la primera parte del nombre original.

Veamos ahora la representación de la constelación en los mapas estelares que conocemos bien: según Hevelius, tenemos un zorro con su larga cola y un ganso en sus mandíbulas


el Zorro en la representación de Hevelius

mientras que según Stellarium tenemos esta visualización.

El Zorro según Stellarium

Unas pocas estrellas lo suficientemente grandes

comparación entre las estrellas del Zorro y otras estrellas muy grandes y muy conocidas

En el diagrama de comparación con otras estrellas más grandes y conocidas que se encontraron durante los diversos episodios de la columna, vemos que hay seis de ellas de tamaño importante. Por el color con el que los he representado (a través del Ilustrador) conocemos de un vistazo la clase espectral: también esta vez el intachable Aldebarán será puesto en duda.

La estrella más grande es un gigante anaranjado de clase espectral K3, 19 Vul, cuyo tamaño es igual a 84 veces el de nuestro Sol y más del doble del tamaño de Aldebarán.

Menos grande es el gigante amarillo 22 Vul, de clase espectral G2, con un diámetro igual a 64 veces el del Sol, su pariente espectral: de nuevo Aldebarán es superado más de dos veces.

La tercera estrella en orden de magnitud sigue siendo de clase K4, la estrella 32 Vul, con un diámetro de 46 veces nuestro Sol y una vez más mayor que Aldebarán. Luego nos encontramos con la estrella principal de la constelación, α Vul, una gigante roja de clase espectral M0, con un diámetro de 41 veces el de nuestra enana amarilla.


Las últimas estrellas más grandes del Zorro son de un tamaño comparable al de α Tau y son las gigantes naranjas 23 Vul y 33 Vul, ambas de clase espectral K4, con un diámetro igual a 30 veces el del Sol.

Hice un collage de las fotos que mis amigos estelares acaban de enviarme (respectivamente Vulcánico, Vulcanólogo, Vulitivo y Vulteggianti): en todos los casos la estrella fue fotografiada (gracias a Celestia, no lo olvidemos) desde la distancia de 10 UA , que es en promedio la del planeta Saturno del Sol. Sobre mis amigos interestelares, puedo decir que los primeros tienen extrañas orejas puntiagudas como los duendes, los segundos son ávidos fumadores, los otros son muy perezosos por naturaleza y finalmente los últimos son grandes fanáticos de los bailes de grupo: por su nombre podrías quizás adivinar...

Dos importantes objetos celestiales

Dejemos ahora la jocosidad para hablar de dos objetos presentes en la constelación: dos pulsares muy importantes.

El púlsar PSR B1919+21 fue el primer objeto de este tipo descubierto en 1967 por Jocelyn Burnell y Antony Hewish (por el que ganaron el Premio Nobel en 1974): tiene un período de 1,3373 segundos, con una duración de pulso de 0,04 segundos.

Informo desde Wikipedia que, habiendo sido el primer púlsar descubierto, los astrónomos lo compararon con un faro y durante algún tiempo, con una buena dosis de humor, lo llamaron LGM-1 (Little Green Man 1, ya que para los angloparlantes los alienígenas siempre han sido llamados hombrecitos verdes). Inmediatamente después del descubrimiento, el conocido astrónomo Fred Hoyle hipotetizó para los púlsares la presencia de una estrella de neutrones en muy rápida rotación.


Con mucho gusto informo de la traducción de lo que los dos descubridores dijeron en la ocasión, considerando seriamente la posibilidad de vida extraterrestre, antes de que se determinara la verdadera naturaleza de los púlsares:

No creemos realmente que hayamos captado la señal de otra civilización, pero obviamente la idea ha tocado nuestras mentes ya que aún no teníamos pruebas de que se tratara de una emisión de radio natural pura. El problema es muy interesante: si crees que has descubierto vida en otra parte del universo, ¿cómo anuncias la noticia de forma responsable?

El segundo púlsar presente en la constelación es el PSR B1937+21 y también es importante porque es el primer púlsar de milisegundos, cuyo período es de sólo 1,5577 milisegundos ! Cómo decir que en este caso la estrella de neutrones gira sobre sí misma 642 veces por segundo...

Nunca como en este caso la regularidad del período de emisión de este objeto celeste lo convierte en un serio candidato para la medición del tiempo en lugar de los relojes atómicos. Además, hay que decir que ocasionalmente es uno de los pocos púlsares que emite fuertes pulsos de radio, que en el caso del objeto en cuestión es la mayor emisión de radio jamás descubierta.

Los objetos del Deep Sky

En esta constelación hay algunos notables objetos de Deep Sky que veremos en fotos hechas por el HST.

el manillar: las conocidas herramientas de gimnasia

Empecemos por la famosa Nebulosa de la Mancuerna, que toma su nombre porque tiene la forma de una mancuerna: este nombre engaña a los que no saben bien el inglés y puede suceder que se traduzca literalmente como una campana muda (dumb), aunque no se entienda exactamente lo que puede ser una campana muda, tal vez una campana rota. En cambio el término es un clásico falso amigo y se refiere más prosaicamente a esos equipos de gimnasia llamados mancuernas, que a su vez no deben ser confundidos con las más famosas mancuernas de bicicleta...

Veamos la Nebulosa Dumbbell, también conocida desde la época del Catálogo Messier con las iniciales M27.

la Nebulosa Dumbbell, M27

Luego pasamos a la hermosa galaxia elíptica NGC 7052.

La galaxia elíptica NGC 7052

Ahora es el turno de la nebulosa de emisión NGC 6820.

el objeto NGC 6820, una hermosa nebulosa con emisión

Realmente inusual y curioso es el objeto CR 399, que al examinarlo más de cerca se parece a una pequeña muleta colgante, tanto que se le apoda The Coathanger: al principio parecía ser un cúmulo abierto muy grande (con un diámetro aparente de 60′) formado por unas diez estrellas, pero luego el análisis de los paralajes y sus propios movimientos derivados del satélite Hiparcos han establecido que no son estrellas con interacciones gravitatorias típicas de un cúmulo globular. Por lo tanto, es una alineación de estrellas muy curiosa.

el Coathanger

Nombres de estrellas y visibilidad

Entre las estrellas del Zorro, sólo una ha recibido un nombre, bastante consistente con la representación de Hevelius vista anteriormente

  • Anser Vul): el término latino que indica un ganso, la presa del joven zorro.

En cuanto a la visibilidad de la constelación a la hora conveniente de las 21 horas, ya he anticipado que en verano aparece prácticamente en el cenit: en particular aparece baja en el horizonte en el noreste entre mediados de mayo y mediados de junio, luego aparece alta en el cielo entre septiembre y mediados de octubre, mientras que finalmente aparece baja en el horizonte entre diciembre y mediados de enero del año siguiente.



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