La constelación de Perseo (Perseo - Per)

La constelación de Perseo



Perseo es una constelación del norte, visible en nuestros cielos en una zona muy rica en objetos para observar, entre Auriga, Casiopea, Andrómeda y Tauro, pero sobre todo atravesada por la Vía Láctea: una garantía para los que quieren mostrar a sus amigos la belleza del universo.


Todos nosotros, buenos o malos, conocemos las Perséidas, las Lágrimas de San Lorenzo, las estrellas fugaces que se pueden observar todos los años unos días después del 10 de agosto: cuando convenzo a algún intrépido observador en las montañas de que se exponga a una agradable brisa helada para observar algo nuevo, no es raro que estas mismas personas confiesen que siempre han oído hablar de las estrellas fugaces, pero que nunca han visto una. Años más tarde, algunas de estas personas todavía me agradecen la oportunidad que les había dado de atrapar estas apariciones fugaces, en algunos casos acogidas por un coro de "ooohhh" absolutamente espontáneo y en definitiva liberador! En los años afortunados solemos organizar una carrera para los más observadores, aunque sólo sea para mantener la atención de los más distraídos, antes de que nos congelemos y finalmente corramos para calentar...

El nombre, la historia, el mito de Perseo...


Perseo es uno de los héroes más famosos de la mitología, y es precisamente el héroe que mató a la Medusa, capaz de implorar a cualquiera que se le cruzara en los ojos. Hijo del padre de los dioses Zeus y Dánae, a su vez hija del rey de Argos Acrisio, fue el esposo de Andrómeda, por quien tuvo muchos hijos incluyendo a Electrión y Gorgóneo.


El antecedente de las hazañas de Perseo radica en el propósito del Rey Polidette de seducir a su madre Dánae. Con la intención secreta de deshacerse de ella, el rey le impuso al joven la aparentemente desesperada tarea de llevarle la cabeza de una de las mujeres de la Gorgona.

Medusa estaba protegida por los Grises, sus hermanas, con un solo diente y un ojo que se pasaban de vez en cuando.

Perseo se enfrentó a las Gracias con la ayuda de un casco donado por Hades (Plutón) capaz de hacerlo invisible, un escudo de bronce donado por Atenea (Minerva) y una espada de diamante construida por Hefesto (Vulcano), (en algunas versiones Atenea le da una hoz afilada).Tan armada que mató sin esfuerzo a los Grises y, acercándose a Medusa, la única de las Gorgonitas que era mortal, mientras dormía, mirándola reflejada en su escudo de bronce, se cortó la cabeza.

La cabeza fue usada por Perseo para petrificar al monstruo que se suponía iba a matar a Andrómeda, atado a una roca.

Al final de la historia, Perseo se casa con Andrómeda.

Perseo para lo antiguo y lo moderno

Veamos cómo se representaba a Perseo en la antigüedad y cómo se muestra hoy en día. Dejemos que Hevelius

Perseo según Hevelius

que Bayer, en su Uranometría

Perseo en la Uranometría

Lo representan desde atrás mientras que triunfante sostiene con su mano derecha la cabeza de Medusa, recién cortada con la espada que sostiene con la izquierda. Stellarium en cambio lo representa


Perseo según Stellarium

con un escudo en su mano derecha y la cabeza de Medusa en la izquierda.

Un par de estrellas cercanas, una estrella grande y una variable

La constelación de Perseo tiene en su interior sólo dos estrellas cuya distancia es inferior al umbral de 60 años luz (al), el que utilicé en todos mis artículos: recuerdo que 60 al es aproximadamente la distancia a la que nuestro Sol tendría una magnitud igual a 6 y por lo tanto ya no sería visible a simple vista. En este caso tenemos ι Por correo a 34 al distancia y θ Por situado a 37 al y en ambos casos viajando con Celestia a las dos estrellas individualmente, el Sol se ve como una quinta estrella, al borde de la Vía Láctea (ι Per y θ Per), en compañía de estrellas pertenecientes a constelaciones de nuestro hemisferio sur, como el Lobo, Escorpio y Centauro, además de la conocida Sirio, que desde allí ha perdido gran parte de su brillo.

diagrama de comparación de las estrellas de Perseo

Como podemos ver en el diagrama habitual, hecho por mí para tener una comparación entre los tamaños de las estrellas más grandes de la constelación con respecto a otras estrellas encontradas gradualmente en la serie de artículos, en Perseo hay diez estrellas más grandes que 40 veces el radio del Sol, todas de diferentes clases de estrellas: en todo destaca η Per, con un diámetro igual a 156 veces nuestro Sol, seguido de un trío colocado a 62-63 veces Per, ψ Per y 17 Per), por tres estrellas por debajo del valor 50 (58 Per, ρ Per y α Per), para llegar a otro trío con un diámetro entre 50 y 40 veces el solar (f Per, c Per y μ Per).


η Persei desde 10 UA de distancia

Como de costumbre, sólo para dar una sensación visual de lo que la estrella más grande del grupo (η Per, clase K3) se vería desde una distancia segura de 10 UA, me embarqué en mi nave espacial Celestia para visitar a mis amigos Etapersi, conocidos en toda la galaxia por estar muy distraídos y olvidar aquí y allá los objetos personales: parece que en la ciudad tienen almacenes llenos de paraguas perdidos aquí y allá por estos simpáticos caballeros. Sin embargo, ya que nunca llueve en su planeta Lost (casualmente), se preguntarán por qué todos estos paraguas: dejamos caer un lamentable velo sobre la historia.

Hablemos más bien de la estrella β Per, llamada Algol (el demonio), estrella variable de eclipse muy conocida, que presenta una variación de 2,3 a 3,5 en un período de poco menos de 3 días: la variabilidad de esta estrella (binaria) se debe a que las dos componentes son una más brillante que la otra y cuando la menos brillante pasa por delante de la otra componente, eclipsándola, la luminosidad de la pareja se reduce drásticamente, mientras que cuando la estrella oculta es la más brillante entonces la luminosidad total varía poco. Este par de estrellas (en realidad es un sistema ternario) está a 93 años luz del Sol y una fuente (wikipedia) informa que hace más de 7 millones de años estaba a poco menos de 10 años luz de nosotros, apareciendo como la estrella más brillante del firmamento con un -2,5.

Los objetos del Deep Sky

Vayamos ahora a descubrir algunos objetos presentes en la constelación de Perseo, cuyas fotos están siempre hechas por esa maravilla de la Tecnología que es el Telescopio Espacial Hubble (recuerdo que al hacer clic en la foto veremos la imagen misma en alta resolución). Partamos de un muy conocido doble cúmulo (h-χ Per), visible a simple vista como una bola de algodón, pero que ya con unos prismáticos aparece en todo su esplendor: observando esta foto no podemos dejar de quedarnos con la boca abierta por la belleza de estos dos cúmulos abiertos, catalogados como NGC 869 y NGC 884.

el doble montón h-χ Per

En esta otra imagen vemos el cúmulo abierto M34, definitivamente menos lleno de estrellas...

el cúmulo abierto de M34

mientras que aquí podemos ver la nebulosa M76, también llamada Pequeña Mancuerna o tapón de corcho, catalogada como NGC 650 y 651: ¡genial!

la nebulosa planetaria M76

¿Qué decir ahora sobre la maravillosa NGC 1499, la famosa nebulosa de California?

la nebulosa de California

Mucho más extraña es la nebulosa de reflexión llamada NGC 1333, que para algunos es conocida como la belleza caótica.

la extraña nebulosa NGC 1333.

Por último, cerramos con la galaxia NGC 1260, en la que, en 2006, explotó la supernova SN2006gy, estudiada en profundidad por observadores como Chandra en rayos X.

...la supernova SN2006gy en la galaxia NGC 1260...

Esta supernova durante algún tiempo tuvo el registro de la explosión estelar más brillante jamás registrada, pero absolutamente invisible a simple vista ya que la galaxia anfitriona, NGC 1260, está a una distancia monstruosa de 238 millones de años luz, casi cien veces la distancia que nos separa de la conocida galaxia de Andrómeda (M31).

Los nombres de las estrellas

En esta constelación encontramos una docena de estrellas con nombres asociados a ellas:

  • Mirfak (α Per): codo
  • Algol (β Per): el demonio
  • Atik (ζ Per): espacio entre los hombros.
  • Miram (η Per): el pulso
  • Misam (κ Per): la muñeca
  • Menkib (ξ Per): hombro de las Pléyades
  • Alatik (ο Per): espacio entre los hombros
  • Misam al Thurayya (χ Per): pulso de las Pléyades
  • Gorgonea II, III y IV, ρ y ω Per): cabeza de la Gorgona
  • Seif (φ Per): significado desconocido

La visibilidad de la constelación

Dicho esto, la parte septentrional de Perseo es circumpolar y, por lo tanto, visible en cualquier momento del año, la parte central es baja en el horizonte nororiental hacia finales de agosto (siempre en la hora canónica y conveniente, las 21 horas), alcanza el cenit a principios de año, mientras que a finales de mayo es baja en el horizonte noroccidental.

En última instancia, hay mucho tiempo para observarlo.

Curiosidades

Sí, vamos a reírnos...

El nombre de Perseo siempre se ha prestado a los juegos de palabras: parece que en el curso de una batalla fue herido de tal manera que no se le puede reconocer, hasta el punto de que uno de sus camaradas comenzó un (terrible) intercambio de bromas: "¿Eres Perseo?" y él "Treinta y seis"... Lo que sea...

la estrella mundialmente famosa 6 Per

Continuando con esta ola de facciones, debemos recordar que todas las estrellas de la constelación tienen un nombre del tipo xx Per, donde "Per" debe leerse en latín, "Persei": este hecho le da a la constelación de Perseo el envidiable título de constelación matemática por excelencia. Todas las estrellas con nombre numérico (4, 1, 28, 12, etc.) en este caso se convierten en 4 Per, 1 Per, 28 Per, 12 Per etc. en una especie de tabla cósmica... El progenitor de todas estas estrellas sólo puede ser 6 Per, que aquí vemos (¡en serio!) situado justo en la frontera entre Perseo y Andrómeda: ningún astrónomo se ha atrevido a renombrarlo como 36. ¡Y yo tampoco!



Audio vídeo La constelación de Perseo (Perseo - Per)
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