La constelación de Leo Menor


El nombre, la historia, el mito


Introducida en 1690 por el astrónomo polaco Johannes Hevelius en 1690, esta constelación no está asociada a ningún evento mitológico ya que es una constelación de reciente creación.

La única motivación posible parece ser querer darle un cachorro al León. Sin embargo, a diferencia de muchas constelaciones menores introducidas por Hevelius, el León Menor recibió su consagración en 1930, cuando se le reconocieron 232 grados de cielo que lo convierten en la 64ª constelación más grande, precediendo a colegas mucho más famosos como el Delfín, el Perro Menor y la Corona Boreal.


El zodíaco del templo de Hathor de Dendera (Iunet) en Egipto, un bajorrelieve de arenisca (ahora conservado en el museo del Louvre) representa a Cáncer en esta parte del cielo. R. H. Allen afirma que estas estrellas, junto con otras de las patas de la Osa Mayor (el ni e csi y lambda y mi UMa), dibujaron un escarabajo característico (el escarabajo pelotero del Nilo) representado con sus patas delanteras extendidas.

La constelación de Leo Menor

¿Dónde puedes encontrar un León Menor, un pequeño león, si no es al lado de un León? De hecho, es exactamente así y se encuentra en el cielo exactamente entre la constelación de Leo y la Osa Mayor: ¿cuántas veces hemos observado una de las dos, reconociéndolas por su forma particular, sin quizás imaginar que sólo entre esas dos constelaciones hay otra? Como veremos, aunque las estrellas componentes están todas por debajo de la 4ª magnitud y por lo tanto la constelación es discreta, dentro de ella encontraremos objetos muy interesantes.


En la representación de Hevelius y luego de Stellarium en cambio el León Menor es muy reconocible

el León Menor según Hevelius

mientras que esta es la representación más moderna dada por el conocido programa

el León Menor según Stellarium

Algunas estrellas grandes y cercanas

comparación entre las estrellas del León Menor y otras notas

Como siempre llegamos a la comparación entre las estrellas más grandes de la constelación y otras enormemente más conocidas y más monstruosas, que conocimos en los distintos episodios. En este caso sólo tenemos tres estrellas de prominencia: la primera, la más grande, es la 8 LMi, una gigante roja de clase M1, cuyo diámetro es 50 veces el del Sol, mientras que las otras dos que he tomado en consideración (36 LMi y 9 LMi, respectivamente de radio 28x y 24x el del Sol) las he insertado sólo porque son de la misma clase estelar (K) del Aldebarán habitual, que esta vez no sufre la vergüenza de ser superada en tamaño. También lo hice por la alegría de mis amigos aldebaranos, que ya empezaban a odiarme... Agregar que son desalmados no es ni siquiera malo: de hecho, en lugar del órgano que es vital para nosotros, tienen otro pulmón.

En el León Menor hay tres estrellas cuya distancia es inferior a 60 al: la más cercana es una estrella de clase G8, la 11 LMi, situada a una distancia de 37 al. Cuando en el tiempo de la ciencia ficción nos acerquemos a esta estrella y miremos hacia el Sol, la encontraremos en una zona del cielo pobre en estrellas brillantes, pero algunas de ellas son muy conocidas (Altair, Fomalhaut, Sirio y Mapache). Mis amigos astrófilos locales me dijeron que esa zona particular del cielo tiene 11 estrellas apenas visibles, 11 luces, de las cuales tomaron su nombre, Undicilumini.


Las otras dos estrellas más cercanas son 20 LMi, de clase estelar G3, situada a una distancia de 49 al y HIP 49699, de clase K0, distante 59 al de nosotros: desde la primera de estas dos estrellas se puede ver el Sol prácticamente en la misma zona de cielo que acabamos de ver, sólo que ahora las luces visibles son, no por casualidad, más, 20. Por lo tanto, no era necesario molestar a mis amigos Ventilumini.

Objetos del Deep Sky

Como dije al principio, en el León Menor hay algunos notables objetos de Deep Sky, casi todos ellos pertenecientes al catálogo de NGC y que ahora les muestro en las fotos que habitualmente toma el HST: en casi todos los casos, al hacer clic en la foto se puede ver la versión de mayor definición. Empecemos por la galaxia lenticular NGC 2859

la galaxia NGC 2859

luego pasamos a la galaxia espiral prohibida NGC 3003.

la galaxia NGC 3003

Aquí en cambio está la maravillosa galaxia espiral NGC 3344, de la cual podemos admirar muchos detalles

la galaxia NGC 3344

La siguiente galaxia espiral, por otro lado, es una galaxia cortada: es NGC 3432, también conocida como galaxia de la aguja de tejer)


la galaxia NGC 3432

Ahora podemos admirar la galaxia NGC 3486, también esta vista de cara y hermosa.

la galaxia NGC 3486

en esta otra foto en cambio vemos un par de galaxias en interacción que forman el objeto identificado con las iniciales Arp 107

las dos galaxias en interacción con el Arp 107

y finalmente vemos la parte central de la galaxia espiral barrada NGC 3504.

la galaxia NGC 3504

Los pocos nombres de las estrellas

En esta pequeña constelación sólo una estrella ha recibido un nombre, Praecipua, del latín la estrella principal, y es la 46 LMi, la estrella más brillante, que quizás no ha sido bautizada α por un descuido: este nombre, sin embargo, nunca se utiliza. En Internet, y sólo para que conste, había encontrado que la estrella 20 LMi, de la que he hablado antes, se llamaría Cor (del latín heart), pero ni siquiera puedo citar la fuente.

Visibilidad

El León Menor es bien visible en nuestras latitudes, ya que bordea la Osa Mayor: ¡así que no hay más excusas para no observarlo! A las 9 de la noche, lo encontramos bajo en el horizonte del Noreste en los primeros días de diciembre: noche tras noche se desplaza hacia el cielo para culminar en lo alto del horizonte (casi en el cenit) en mayo del año siguiente. Finalmente se establece hacia finales de agosto, casi perfectamente en el noroeste.

¿Pero estamos seguros?

Conocimos por primera vez la extraña galaxia de las agujas de tejer, cuyo nombre indica lo que comúnmente se conoce como aguja de tejer (¡puedes comprobarlo en Wikipedia!). En realidad, si se mira bien la forma de la galaxia (tal vez desde la distancia, cerrando ligeramente los ojos) se puede notar un mejor parecido con un gancho de crochet. En mi opinión, el astrónomo que con mucha imaginación llamó a la galaxia estaba equivocado: creo que por lo tanto puedo decir que la galaxia debería llamarse Galaxia Gancho de Crochet.

Como dicen, ¡dale a César lo que es de César!



Audio vídeo La constelación de Leo Menor
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