La constelación de la Cruz del Sur (Crux - Cru)

La fundación de Roma y el año 20001

El cielo está dividido en 88 constelaciones y entre ellas algunas nunca son visibles en nuestras latitudes, como los circumpolares australianos, pero no se dice que algunas de ellas no hayan sido conocidas ya en la época romana y griega, debido a la conocida precesión de los equinoccios, sólo para ser "descubiertas" mucho tiempo después por los intrépidos navegantes (un nombre por encima de todo: Magallanes) que las conocieron durante sus viajes de descubrimiento del mundo.


Decía que los antiguos griegos y romanos conocían la Cruz del Sur (de hecho, esto es lo que dice Wikipedia...): de hecho, en la época romana estaba muy abajo en el horizonte. Verifiqué este hecho gracias a mi máquina del tiempo personal, mediante la cual fui a mi ciudad el mismo día en que fue fundada (21 de abril del 753 a.C.), por la tarde, a las 10 p.m., cuando una Cruz del Sur muy baja parecía casi atascada en el suelo. Con el paso de los años, entonces, nuestra constelación se vería cada vez menos, tanto que ya en el año del incendio de Roma por Nerón (64 d.C.) de la Cruz del Sur sólo la estrella más septentrional, Gacrux, que conoceremos mejor más adelante, había permanecido visible.

Como había llenado la máquina del tiempo, aproveché la oportunidad de ir al futuro lejano para ver si y cómo cambiaría el cielo: ¿por qué no hacer las cosas a lo grande y seleccionar la fecha para la víspera de Año Nuevo a principios del vigésimo milenio? Pronto se dijo que con Stellarium (sí, obviamente es mi máquina del tiempo) es muy trivial fijar la fecha 1-1-20001 y tomar la foto a las 0:0:0. Justo hacia el sur aquí está esta vez una Cruz del Sur en el horizonte, en realidad un poco torcida.
Pero si nos movemos un poco hacia el Oeste (a la izquierda para los que no son prácticos...) ¿qué vemos? Un Escorpio y un Sagitario también un poco deformados... ...y si miramos al norte, vemos la estrella polar incluso debajo del horizonte y la Osa Mayor también deformada.
¿Qué ha pasado? ¿El Stellarium se averió? ¿Nuestra máquina del tiempo necesita mantenimiento? ¡No! ¡No te preocupes!
Además del efecto de la ya mencionada Precesión de los Equinoccios (sobre la que podéis encontrar aquí un artículo mío en el que hablo de ello en detalle), aquí se llama el llamado movimiento de las estrellas, es decir, el desplazamiento anual (normalmente muy pequeño) que tienen prácticamente todas las estrellas de la esfera celeste y debido a que la estrella se mueve en el espacio por sí sola: este efecto (que no tiene nada que ver con la precesión, que es una característica de la Tierra y su movimiento alrededor del Sol y sobre sí mismo) hace que casi todas las estrellas se muevan sobre la  esfera celeste en un lapso de tiempo suficientemente grande. Y 18.000 años son tales que algunas estrellas todavía imperceptiblemente otras estrellas están en una posición diferente a las de la vecindad que quizás se movieron menos.


Con todos estos viajes al pasado y al futuro nos hemos olvidado de ver cómo es ahora la Cruz del Sur: Stellarium, como planetario, nos muestra una vez más cómo es esta constelación en el cielo. Es un objeto inanimado, una cruz de hecho, que un poco más prosaicamente también podría ser visto como una cometa: las cuatro estrellas principales son de primera y segunda magnitud y esta es la razón por la que esta constelación es bien conocida porque es llamativa, aunque físicamente no la veamos en el cielo. Por cierto, la Cruz del Sur tiene el récord de ser la más pequeña de las 88 constelaciones, mientras que en la antigüedad sus estrellas formaban parte del Centauro (que pronto conoceremos) y representaban uno de sus zuecos.

El nombre, la historia y el mito de la Cruz del Sur


Antiguamente las estrellas de la Cruz del Sur formaban parte de la constelación de Centauro (Ptolomeo las catalogó entre las estrellas incluidas en las patas del Centauro), pero se hizo autónoma con los primeros viajes por mar, tal vez por Lacaille, aunque parece que el primer desprendimiento fue en 1679 por un astrónomo llamado Augustin Royer.

R.H. Allen, en sus Nombres de las Estrellas, destaca el curso de una tradición más antigua que identificaba la cruz. El árabe al-Biruni (siglo XI). informa que desde la latitud 30° Norte, en la India, era visible un grupo de estrellas del sur conocido como Sula, el "rayo de la crucifixión". Esto, sugiere Allen, podría proporcionar la clave de los versos de la Divina Comedia en la que Dante Alighieri, pasando en el Purgatorio a la entrada del hemisferio sur, declara: "Giré mi mano derecha, y pude/al otro polo, y vi cuatro estrellas/nunca vistas fuera de las primeras personas" (Himno 1: 22-24).


Ahora las estrellas de la Cruz ya no son visibles en el hemisferio norte, pero eran visibles en la latitud de Jerusalén en la época de Cristo: "el primer pueblo" serían por lo tanto los primeros cristianos, y Dante, consciente de los efectos de la precesión de los equinoccios, se referiría a una época sin dioses más tarde, cuando la Cruz había desaparecido lentamente en esas latitudes.

Aunque es la constelación más pequeña de todo el hemisferio sur, es también la más conocida y admirada, y acaba en las banderas de muchos países como Australia (en Australia Central, la constelación se llamaba "la pata de águila") y Nueva Zelandia. Más parecida a una cometa que a una cruz, la constelación tiene estrellas más brillantes que su alter-ego norteño, la Osa Mayor.


Fui a visitar a algunos amigos astrónomos Etacruxianos y Gacruxianos, pero fue decepcionante saber que nuestra estrella enana sabe muy poco sobre ella ya que es muy débil. Hay que entenderlos: los Etacruxianos tienen sólo dos estrellas de magnitud negativa (sólo Gacrux y Canopus con -1) y los pobres pequeños a ojo desnudo (sólo "ojo" ya que tienen sólo una, lateral, por lo que siempre se estrellan) pueden ver hasta magnitud 3,5 . También los Gacrucianos tienen sólo dos estrellas muy brillantes para ver (una vez más Canopus y una nueva entrada, Miaplacidus, ambas de la constelación de la Carena), pero a diferencia de los polifemas de η Cru, tienen cinco ojos y al ver que su estrella es tan rojiza, amenazante y brillante, se ven obligados a llevar durante todo el día (que dura 432,5 días hoy) unas muy extrañas "gafas Gacrux". Así que imaginemos que con estos lentes oscuros muy gruesos pueden ver una estrella muy pequeña...


De acuerdo, estaba bromeando. ¿Captaste el chiste de las "gafas Gacrux"? ¡¿Sí?! Entonces sigamos adelante.
De bien otro alcance es la estrella HIP 60308 de color amarillo-naranja y con un diámetro igual a 130 veces el de nuestro Sol: a partir de 10 UA aparece con un disco de 6° y medio, mucho más grande que los 5° y quebrado de longitud de la Cruz, tal como lo vemos en el cielo (o mejor como lo vemos en el hemisferio austral). Añado que esta estrella se encuentra a más de 2000 a.l. por lo que desde una distancia tan grande nuestro Sol (de magnitud 14) se encuentra disperso en un mar de nada (tantas estrellas débiles), animado, se hace decir, por la presencia de Deneb (famosa estrella del Cisne) que brilla de magnitud 3,4 . Sin embargo, consolémonos con el hecho de que los astrónomos conocen perfectamente nuestro querido Sol, teniendo un par de ojos muy sensibles y un hermoso color zanahoria, que les permite ver hasta la magnitud 20.

Representaciones de la Cruz del Sur

Veamos juntos cómo se representaba la constelación en la Uranometría

por el astrónomo Hevelius

y según Stellarium

¡Hay que decir que no hubo mucho que hacer para representar una cruz, más o menos engastada con piedras preciosas!
Esta vez no hay sellos, pero hay que decir que la constelación se explota mucho en las banderas.

Algunas banderas con la Cruz del Sur



He reunido en un solo dibujo cuatro estados que tienen la constelación en su bandera y a éstos he añadido dos banderas regionales de dos zonas vecinas, en el extremo sur de Sudamérica, la Región de Magallanes en Chile y la más famosa pero desolada Tierra del Fuego en Argentina, que vemos dibujada en este mapa.


Confieso que nunca había visto la bandera de Tierra del Fuego y la encuentro decididamente bonita, con esa estilizada gaviota dividiendo las dos partes, una anaranjada y la otra celestial con la Cruz del Sur en la parte celestial.
Otra bandera que contiene la constelación es la bandera verde y dorada de Brasil.

Donde, junto con otras estrellas y constelaciones, la Cruz del Sur está situada en el centro del círculo azul oscuro, pero representada especularmente. Si nos preguntamos por qué, podría responder como Bob Dylan en una de sus canciones míticas: "... la respuesta está soplando en el viento", lo cual, si lo piensas un momento, es realmente apropiado para una bandera...

Pequeña constelación con pocos nombres

Veamos ahora los pocos nombres de las pocas estrellas de la Cruz del Sur: se aprenden inmediatamente y es imposible olvidarlos.

  • Acrux Cru): derivado de α crux
  • Becrux Cru): derivado de β crux
  • Gacrux Cru): se deriva de γ crux

Un verdadero misterio es por qué la pobre estrella δ Cru no se llamaba Decrux, mientras que hay que decir que Becrux también se llama Mimosa.

¿Cuándo podremos ver la Cruz del Sur?


Nunca, como dije antes.
En este caso es válido el dicho "si Mahoma no va a la montaña, la montaña irá a Mahoma", donde obviamente somos la montaña que tiene que desplazarse a las latitudes más meridionales para ver esta hermosa constelación. De hecho, basta con ir al sur de Egipto para poder observarlo.



Audio vídeo La constelación de la Cruz del Sur (Crux - Cru)
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