La constelación de Hydra (Hydra-Hya)

El nombre, la historia, el mito


Las dos pequeñas constelaciones en la espalda de la Hidra, la Copa y el Cuervo, permiten distinguir diferentes partes de la serpiente de agua, algo que los antiguos mitógrafos han hecho con frecuencia. El astrónomo John Flamsteed (1646-1719) propuso una división en cuatro de cabeza a cola o de Oeste a Este: Hydra, Hydra et Crater, Hydra et Corvus e Hydra de Continuación. La figura en su totalidad es considerada una serpiente de agua hembra, a diferencia de la más moderna serpiente de agua del sur, Hydrus, que es el macho creado como complemento de la Hydra.


Esta es una constelación antigua. De Mesopotamia hay evidencia, fechada alrededor de 1200 AC, de su identificación con la primitiva serpiente de agua Tiamat, asesinada por Marduk durante la Gran Guerra de los Dioses, una asociación también encontrada para el Dragón, así como para el monstruo marino Ceto.

La leyenda más conocida sobre la serpiente de agua la identifica con la Hidra de Heracles de Lerna (Hércules). Lerna era una fértil región costera adyacente a la ciudad de Argos. Fue aterrorizada por la monstruosa Hidra, que vivía en un pantano de profundidad desconocida. La criatura, con cuerpo de perro y nueve cabezas (según la versión más común), cada una escupiendo y soplando gases venenosos. También tenía la capacidad de hacer crecer dos o incluso tres cabezas tan pronto como una era cortada o aplastada. Para derrotarla, Heracles siguió las instrucciones dictadas por Atenea.

Sacó al monstruo de su guarida disparando flechas brillantes y lo enfrentó conteniendo la respiración. Empezó a cortar sus cabezas, pero con cada decapitación, otras cabezas volvían inmediatamente. El fiel amigo Iolaus se apresuró a ayudar y comenzó a cauterizar los cortes en los cuellos de la Hidra mientras eran cortados con brasas calientes, quitándoles la capacidad de regenerarse. Así, Heracles logró encontrar la cabeza dorada e inmortal de la Hidra entre las otras que aún temblaban, y la cortó con un golpe limpio, seguro y preciso. Luego lo enterró bajo una pesada roca, destripó el cuerpo del monstruo y sumergió sus flechas en su sangre, convirtiéndose en mortal para cualquiera que fuera alcanzado por él.


Es una constelación muy grande, ya que cubre un área de 1303 grados cuadrados: sólo piense que comienza en las partes de la constelación de Cáncer, se enrolla y desenrolla debajo de Leo y Virgo, y termina entre las placas de Libra. Si sabes, por ejemplo, cuán grande es Leo o incluso más Virgo, entonces puedes imaginar vagamente cuán vasta es la constelación de Hydra. Decía que tal vez lo tenemos ahí delante de nuestros ojos sin saberlo: ¡gracias al mapa de Stellarium no debería haber más problemas para encontrarlo en el cielo!

Aunque es pobre en estrellas particularmente brillantes, tiene en cambio un buen grupo de estrellas cercanas, otra familia de grandes estrellas (incluyendo una estrella Gargantua) y muchos objetos muy interesantes del Deep Sky. Esta vez vamos a empezar con los últimos, un par de los cuales son realmente impresionantes.

Objetos del Deep Sky

Comencemos este rico panorama de fotos (casi todas tomadas por el HST: recuerdo que al hacer clic en ellas se puede ver una versión de mayor resolución) con la hermosa Galaxia Pinwheel del Sur (el molinete sureño), conocida y catalogada como M83

la hermosa galaxia M83

Pasemos entonces a un cúmulo globular, M68, también realmente espléndido (¡míralo en alta resolución!)

el Cúmulo Globular M68

seguido por un cúmulo estelar abierto, catalogado por Messier como M48

el cúmulo estelar abierto M48

Pasando a los objetos del Nuevo Catálogo General, encontramos NGC 3109, una galaxia irregular


la galaxia irregular NGC 3109

y luego nos encontramos con la galaxia espiral prohibida NGC 3621.

la galaxia espiral prohibida NGC 3621

Pero el plato principal está por venir: mientras tanto vemos una nebulosa planetaria muy extraña (NGC 3242) llamada El Fantasma de Júpiter, que toma su nombre del hecho de que el telescopio se parece al planeta, pero bajo apariencias muy fantasmales.

la nebulosa llamada "El Fantasma de Júpiter"

Finalmente hemos llegado a una fotografía absolutamente excepcional por la singular coincidencia que atestigua: estamos viendo NGC 3314, un ejemplo más único que raro de la perfecta alineación entre dos galaxias, que en realidad están muy separadas. La más cercana, NGC 3314a, está de hecho a unos 117 millones de años luz de nosotros, mientras que la segunda, NGC 3314b, está a unos 140 millones de al: son los 23 millones de al entre las dos galaxias los que marcan la diferencia: los dos objetos de hecho no interactúan en absoluto entre sí...

la "doble" galaxia NGC 3314

Varias estrellas cercanas a nosotros

Como dije al principio, la Hidra contiene 8 estrellas por debajo del umbral que me impuse en estos artículos, 60 años luz, distancia desde la cual nuestro Sol se convierte en una estrella invisible a simple vista (su magnitud cae por debajo de la sexta), en la hipótesis de la ciencia ficción de que mañana el hombre puede ir a esa distancia, cerca de una de estas estrellas más cercanas, para verificar cuánto sabemos sólo según las fórmulas: Gracias a nuestra nave espacial Celestia, somos capaces de anticipar lo que será el espectáculo a los ojos de los afortunados navegantes galácticos (humanos o máquinas) que observan la posición del Sol en la bóveda celeste.


En esta tabla he agrupado estas estrellas indicando la distancia creciente en años luz, el nombre de la estrella (con el enlace, haciendo clic en el cual se abre la imagen tomada con Celestia) y finalmente su clase espectral.

Partiendo del más cercano, GJ 3877, vemos que el Sol aparece en una zona del cielo donde coexisten las estrellas de nuestro Aries (Hamal y Sheratan), Centauro (α Cen), estrellas de Perseo y por encima de las conocidas Pléyades: por lo tanto el Sol está en una zona boreal donde el verdadero intruso es α Cen, por su proximidad, para el habitual juego fantástico de tridimensionalidad de las estrellas en el espacio.

A partir de Gliese 433 el Sol aparece más débil y esta vez entre las estrellas de Andrómeda (y de hecho a la izquierda se puede ver la Galaxia M31), de Pegaso, con el intruso habitual.

Para demostrar la extensión de la constelación de Hidra, el Sol, visto desde el HIP 56452, aparece en una zona del cielo que todavía contiene estrellas de Andrómeda y Pegaso, pero esta vez encontramos un par de intrusos ilustres (Sirio y Mapache) y otras estrellas famosas como Altair y Vega.

De la última estrella de la que me di cuenta en la foto, HIP 47592, el Sol aparece más o menos en la misma zona de Gliese 433 con la Galaxia de Andrómeda cerca: ¡prospectivamente, es obvio!

Una estrella muy grande y algunas estrellas no malas

comparación entre las estrellas de Hydra y otras notas

Echando un vistazo al diagrama que hice para comparar las estrellas más grandes de Hydra con otras estrellas que conocimos gradualmente en la serie de artículos, esta vez un verdadero monstruo estelar, una variable supergigante roja (W Hya), 550 veces la belleza de nuestro Sol, que se acaba de mencionar arriba a la izquierda, salta inmediatamente a nuestros ojos, seguido por un tren de estrellas más pequeñas, casi todas de clase espectral K: 44 Hya es un monstruo de 140 veces el diámetro de nuestro Sol, no está nada mal.

Luego encontramos 28, φ2, α, ω, μ, E, a y finalmente F Hya, con valores a escala entre 64 y 33 veces nuestro Sol: quise llegar a F Hya primero porque es una enésima estrella ordinaria, tan grande como el blasonado Aldebarán y luego porque es un gigante amarillo, por lo tanto una hermana mayor de nuestro Sol, exactamente de la misma clase espectral G2.

la supergigante W Hya desde la distancia de 10 UA

No te preocupes, no me he olvidado de mis amigos Whyani y del monstruo estelar alrededor del cual gira su planeta natal: a pesar de estar a 82,4 UA de su estrella y en un planeta cubierto de nubes, esta supergigante roja te hace sentir su inquietante presencia fuertemente, dando una alta temperatura y un cielo de color rojizo. Desde la distancia habitual de 10 UA esta estrella aparece como un amenazador disco rojo con un diámetro de 23°.

La aparición de la Hidra a lo largo del tiempo

Llegamos a la cita habitual con la retrospectiva de cómo la Hidra fue representada en los siglos pasados y cómo es vista modernamente (por los programadores de Stellarium). Debe ser la Hidra de Lerna, el monstruo luchado y asesinado por Heracles en una de sus doce labores míticas: debe tener nueve cabezas, de las cuales la representada es la central, la única inmortal, al menos hasta la llegada del héroe mítico.

Empecemos con la Uranometría, donde este monstruo aparece con las mandíbulas abiertas y un cuerpo envuelto alrededor de sí mismo como un sacacorchos.

la Hidra según la Uranometría

Según Hevelius, en cambio, esta gran serpiente es un poco más lineal, con una espiral cerca de la cabeza, dibujada definitivamente fea y amenazadora

la Hidra según Hevelius

Stellarium la representa de nuevo con varios rollos, pero esta vez parece ser más una serpiente, peligrosa y amenazante, pero sigue siendo una serpiente, con lengua bífida.

la Hidra según Stellarium

Nombres de las estrellas: un par de familias

Una cosa que se nota cada vez que se habla de una constelación extendida con muchas estrellas, es que los antiguos marineros tenían un repertorio limitado para que los nombres se asociaran a las estrellas: era mucho más fácil crear una familia de estrellas con el mismo nombre y en la que cada representante estaba marcado por un número progresivo (romano).

  • Alfard (α Hya): el solitario
  • Dhanab (γ Hya): se encuentra en Internet
  • Minazal I, II, III, IV y V, η, ε, ρ y ζ Hya): lugar deshabitado
  • Ukdah I, II, III y IV (τ1, τ2, 33 y ι Hya): el nudo
  • Al sharasif (κ Hya): las costillas
  • Sherasiph (ν Hya): se encuentra en Internet
  • Sataghni (π Hya): se encuentra en Internet
  • Minkalshuja (σ Hya): la nariz de la serpiente

Visibilidad de la constelación

Como se ha dicho muchas veces, es una constelación muy larga y por lo tanto es un poco más complicado identificar el período en el que es visible, en el momento conveniente habitual, 21.

Desde mediados de diciembre hasta finales de abril, Hydra está en el horizonte oriental, entre el E y el SE. La culminación en el sur comienza a principios de abril y termina en julio. Finalmente, se encuentra en el horizonte desde principios de julio hasta mediados de agosto.

Es muy extraño: cuando el extremo de la cola se eleva, la cabeza ya está culminando en el Sur y cuando la cabeza está a punto de ponerse, la cola está culminando en el Sur. Prácticamente (a las 9 p.m.) la Hidra comienza a mostrarse cuando su cabeza sale a finales de abril y puede ser vista noche tras noche, ininterrumpidamente hasta mediados de agosto, cuando la parte final de su cola se establece.

Por no ser una constelación circumpolar, es un buen registro, debido sólo a su extensión longitudinal.



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