La constelación de Casiopea (Casiopea - Cas)





La constelación de Casiopea es fácilmente reconocible y, por lo tanto, se encuentra en el cielo en cualquier época del año: más allá de las letras "W" o "M", nadie pensó nunca que se podía ver como un "3" estilizado o como una letra", bien conocida por ingenieros y matemáticos, así como se puede ver como una escalera hecha por un par de escalones. Eso sí, cualquier cosa menos una figura femenina. En las intenciones de los antiguos astrónomos, es en cambio Casiopea, la mítica novia del Rey de Etiopía Cefeo (que casualmente está mirando una constelación a su lado) y madre de Andrómeda (otra constelación cercana): reconocer las figuras de esta pequeña y alegre familia requiere mucha imaginación, pero al menos reconocer a una de ellas, las otras dos son "libres". Ya que estamos aquí, veamos inmediatamente cómo interpretaban los antiguos esta secuencia de cinco estrellas.

El nombre, la historia y el mito de Casiopea

Mitológicamente, Casiopea era la esposa del Rey de Etiopía, Cefeo. Por presumir de la belleza de su hija Andrómeda, Casiopea enfureció a las hijas del dios Nereo. Una de ellas estaba casada con Poseidón, quien, informado del hecho, decidió castigar a Etiopía enviando al monstruo Cetus (la ballena).


Casiopea como castigo por su vanidad, fue enviada al cielo por Poseidón, pero en una singular y bastante vergonzosa actitud y obligada a girar alrededor de la Estrella Polar para siempre.

En palabras del poeta griego Aratus (siglo III a.C.) se cita lo siguiente: "ya no brilla en un trono... sino que se lanza, como un buzo, boca abajo, con las rodillas en alto".

Esta inmersión se refiere al movimiento circumpolar por lo que la constelación sube y baja en rápida sucesión.

Según una variante del mito, Casiopea fue colocada dentro de una cesta, que gira y la lanza al interior, forzándola a adoptar poses completamente torpes, pareciendo ridícula cuando aparece al revés.

Y de nuevo, en una versión distinta, el castigo le fue administrado por Atenas, que colocó su figura en el cielo para que, debido a la rotación celestial, viniera a visitarla durante largas horas al revés y su túnica se cayera, descubriendo sus partes íntimas, mortificándola.

Recupera cierta dignidad en las representaciones de los mapas estelares europeos de los siglos XIII-XVII, en los que se la representa como una mujer madura, sentada compuesta en una silla con un espejo en la mano elevado a la altura de su rostro, a través del cual contempla su belleza.


Casiopea en la antigüedad

Aquí vemos la representación de la constelación según Uranometria y según Hevelius. En ambos casos giré el dibujo para ver a la reina "recta", sentada en un trono, pero aún así muy inquieta.

Pongámonos serios


Vamos ahora a analizar nuestro mapa giratorio y tridimensional de la constelación, en el que una vez más destaca esta extraña sucesión de estrellas en zig-zag. Con sólo mirar detrás del mapa, descubrimos (¡y nunca dejaré de subrayarlo!) que las 5 estrellas principales de Casiopea son todas menos que un grupo físico de estrellas: se puede ver fácilmente que están respectivamente a 442, 99, 613, 228 y 54 años luz de nosotros. Quizás si incluso los antiguos hubieran tenido la sensación de que las estrellas están a distancias muy diferentes de nosotros y entre ellas, quizás habrían pensado en las constelaciones de una manera diferente reconociéndolas como grupos aleatorios de estrellas: quizás la astrología no habría nacido, basada en fundamentos erróneos entre los cuales el carácter aleatorio de la disposición es ciertamente el más llamativo. Pero volvamos a la verdadera ciencia...

Incluso en este caso, colocando la hoja cortada a la izquierda, no aparece ninguna agrupación física aparente: hay dos o tres estrellas cercanas (Achird a 19 años luz, μ Cas a 25 y Caph a 54), mientras que las demás siguen dispersas en el cosmos, con ρ Cas abajo a una distancia astronómica de más de 11000 años luz. Ya sabemos que los astrónomos rocasopeos ni siquiera saben de la existencia del Sol, una estrella diminuta de 17,59 pero de magnitud: dada la distancia también es inútil enviarles mensajes o correos electrónicos para señalar nuestra presencia... Piense en lo brillante que debe ser esta estrella para aparecer en cuarto lugar en nuestro cielo: ¡entonces veremos que es de hecho una estrella monstruosa e hipergigante!


Cazar monstruos


También en esta constelación encontramos (y veremos de cerca) tres estrellas muy grandes: partimos de la más pequeña, sólo 130 veces el rayo del Sol, es decir 0,6 UA, algo menos que la órbita de Venus. Vista desde 10 UA (distancia de Saturno al Sol) la estrella variable V509 Cas aparece del mismo color que nuestro Sol, que nunca habíamos conocido antes, pero mucho más brillante y grande (6° y medio).

El segundo monstruo celeste es otra variable, R Cas, que por el nombre nos dice que es la primera estrella variable descubierta en Casiopea: en ella hay una variable de tipo Mira Ceti y que es una estrella que cambia su brillo en un largo período de tiempo, entre valores muy diferentes. En este caso, R Cas cambia su brillo de un máximo de 4,7 (visible a simple vista en una ciudad no demasiado brillante) a un mínimo de 13,7 (por lo tanto, visible sólo con una buena telescipitación) en un tiempo igual a 431 días. Esta estrella tiene un radio de 340 veces el solar, prácticamente tanto como la órbita de Marte y por lo tanto si se colocara en el centro del Sistema Solar incluiría todo hasta el planeta rojo, incluida la Tierra.

La tercera godzilla de la constelación de Casiopea es la estrella ρ Cas, que toca un poco los mil rayos solares, tocando el espantoso valor de 950 veces el rayo de nuestro pequeñísimo Sol: en este caso a partir de 10 UA la estrella es notablemente amenazadora, de un amarillo deslumbrante, con un diámetro de más de 35°. Pensemos por un momento en los valores en juego: esta estrella tiene un diámetro que es 950 veces el del Sol. ¿Hasta dónde tenemos que llegar para ver a este monstruo del tamaño del Sol, con un radio de 31′ ? Te daré 10 segundos para pensarlo, luego te responderé con otra foto comparando las dos estrellas.

Los 10 segundos han pasado y la respuesta es obvia: tenemos que situarnos a 950 UA de este monstruo estelar. Pensemos juntos: la sonda Voyager I, lanzada en 1977, así que hace 34 años, después de haber explorado Júpiter y Saturno se está alejando del Sistema Solar y en la fecha que escribo (finales de abril) es 117 UA del Sol. La distancia que tenemos que situarnos desde ρ Cas para verla tan grande como el Sol es actualmente más de 8 veces la distancia recorrida en 34 años por la sonda de la NASA: como si dijéramos que para alcanzar esa distancia, la sonda tardará más de 8 veces más, casi 270 años, un año menos. ¡Aterrador! Y desde esa distancia este monstruo estelar es prácticamente tan brillante como el Sol, con un -25 comparado con el -26.

Una reflexión después de tantas cifras: encuentro que este tipo de análisis nos hace entender cada vez más lo variado y maravilloso que es el universo, con sorpresas a la vuelta de la esquina, escondido detrás de puntos aparentemente anónimos. Entre otras cosas, confieso que mucha de la información que proporciono es totalmente nueva también para mí, un entusiasta de la astronomía desde hace 40 años: todo esto gracias a que pienso en las estrellas como objetos dotados de su propio tamaño e inmersos en un espacio tridimensional ilimitado. Sabes que soy muy aficionado a las distancias astronómicas y sonrío cuando escucho sobre la posibilidad de viajes interestelares (aparte de los de ciencia ficción de Star Trek & C). ¿Tienes idea de cuántos años luz corresponden al famoso valor de 950 unidades astronómicas? ¿Diez? ¿Cien? ¿Trescientos cincuenta? No, no, eso es sólo quince milésimas de año luz, es decir, 5 días y medio luz, que corresponden exactamente al espacio recorrido por la luz en un trivial de 5 días y medio.
Cinco días y medio comparado con 270 años... ¡Una gran diferencia!

Incluso hay estrellas normales.

En este torbellino de figuras astronómicas casi parece que las otras estrellas de Casiopea son mucho menos interesantes: pero por una vez dejamos de lado las estrellas más brillantes de la constelación, se ha hablado tanto de ellas desde la antigüedad despertando imágenes de reinas con pies más o menos largos. De estas 5 estrellas principales sólo añado que entre ellas hay algunos pequeños monstruos, Tsih 62 veces el Sol y Shedir, 42 veces nuestra estrella: los encontraremos dentro de poco en el diagrama donde hago la comparación gráfica de los tamaños de varias estrellas.


Por ahora, demos un paseo por las partes de esa estrella que es la más cercana entre las de Casiopea, con 19 años luz y un diámetro de (oye, oye) 1,1 veces el del Sol (Achird A), prácticamente su gemela, acompañada por una estrella de la mitad del tamaño (Achird B) y situada a una distancia irrisoria de sólo 88 UA. Desde esta pequeña distancia de 19 años-luz, los astrónomos achirios (A o B, lo haces tú) conocen bien nuestra estrella, de 3,7, que ciertamente no se desfigura dentro de la Cruz del Sur, que probablemente allí llaman Ecorc de Dus led. ¿Has notado que todos los astrónomos extrasolares, que hemos conocido hasta ahora, todos tienen la misma manera divertida, opuesta a la nuestra, de llamar a los objetos del cielo?
Añado que de las otras dos estrellas cercanas (μ Cas y Caph) el Sol es obviamente menos brillante y también para los astrónomos Mucassidi y Caphiani la estrella Elos pertenece a la misma constelación con el nombre invertido.

Comparemos

Antes hablé de los tres monstruos casiopeos y de cómo ocuparían su lugar en el Sistema Solar. Como siempre hice un diagrama (según la lógica de que un dibujo vale más que muchas figuras) en el que puse los monstruos que nos encontramos, exactamente en el lugar del Sol: así que aquí está el R Cas rojo que se come todo lo que está más allá de la órbita de Marte y el ρ Cas amarillo que en cambio supera abundantemente a los monstruos sagrados Betelgeuse y Antares. Pero aún así la estrella KY Cyg parece inalcanzable... ¿Alguna estrella será capaz de superarla?

En este otro diagrama en cambio hice la habitual comparación entre las estrellas más famosas y significativas encontradas hasta ahora con las vistas en este episodio: hay que reiterar el concepto de que incluso la brillante Rigel se va a esconder cada vez más delante de estrellas que la hacen comer literalmente polvo, como la V509 Cas que es casi el doble, sin mencionar la R Cas de la que ya sabemos todo. Abajo he añadido las principales estrellas de la constelación y digamos que en épocas de vacas flacas también harían su figura: tengo la sensación de que en el próximo diagrama encontraremos algunas de ellas... ya veremos. ¿Qué pasa con el Sol? Les recuerdo que el punto es un pobre homenaje a nuestra estrella, que en escala sería en realidad mucho más pequeña, prácticamente invisible.

Significados


Aquí está el significado de las estrellas que tienen un nombre, pero que tal vez no se utiliza mucho: en este caso sólo indican allá arriba las 5 estrellas de Casiopea, definitivamente difíciles de recordar. 

  • ShedirCas): del árabe, el pecho de la reina
  • CaphCas): del árabe, la mano manchada de la reina
  • TsihCas): del árabe, el látigo (de la reina? boh!)
  • RuchbahCas): del árabe, la rodilla de la reina
  • SeginCas) y AchirdCas): citados de varias partes, pero sin explicación sobre el origen del nombre
  • Marfak y μ Cas): del árabe, el codo de la Reina

¿Cuándo y dónde es visible?


La respuesta es simple: en cualquier momento, en cualquier lugar. Parado en el lado opuesto de la Osa Mayor de la estrella polar, debería ser fácil encontrar y posteriormente reconocer esta constelación circumpolar.



Audio vídeo La constelación de Casiopea (Casiopea - Cas)
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