La Constelación Centauro (Centaurus-Cen)

El nombre, la historia, el mito


Para los mitógrafos griegos esta constelación representaba al más ilustre de los centauros, Quirón, hijo ilegítimo de Cronos (Saturno) y Filyra, una ninfa del mar. Los centauros, criaturas mitad hombre y mitad caballo, gozaban de muy mala fama por su naturaleza salvaje y sus brutales costumbres, pero Quirón era una excepción: sabio y bueno, amigo de los hombres, se dice que les enseñó diversas artes y se le atribuye la idea de agrupar las estrellas en constelaciones.


Hubo cierta confusión entre este centauro "del sur" y el Sagitario del zodíaco, que representa la naturaleza agresiva del centauro. Y el fruto de la confusión fue a veces el intercambio del nombre.

Según un mito, los centauros fueron creados por Cronos, para evitar que su esposa Rea lo viera coquetear con Filira, hija de Océano, pero sorprendido por Rea, Cronos escapó tomando la forma de un caballo con una melena fluida. Philira se escondió por vergüenza en las montañas, donde dio a luz a un ser, un centauro, inmortal como un dios y medio caballo.

Otra historia cuenta que el traicionero rey griego Ission, fue invitado a un banquete por Zeus y Hera. Issione anhelaba ardientemente a Hera, quien a su vez estaba feliz de vengarse por las repetidas traiciones de su marido. Al darse cuenta de lo que estaba sucediendo, Zeus, sin embargo, le dio a Hera la consistencia de una nube, y fue a partir de esto que Issione erróneamente tomó placer. El padre de los dioses lo sorprendió en los espasmos de la pasión y lo ató a una rueda en llamas, que gira en el cielo por la eternidad (el Sol, según algunos mitos). La fedifraga Hera tomó el nombre de Nefel ("nube"), y de la semilla de Issione dio nacimiento al primer centauro.


El mito más popular de Quirón cuenta la trágica herida que sufrió cuando, corriendo en ayuda de su amigo Heracles (Hércules) contra los otros centauros, fue accidentalmente golpeado en una rodilla por una flecha disparada por el propio Heracles, que había sido envenenado con la sangre de la Hidra de Lerna. A pesar de sus extremidades y hierbas mágicas la herida no se curó y comenzó una terrible agonía para él, hecha infinita por la inmortalidad.

Escapó de su infeliz destino salvando a Prometeo (ver mito ligado a la constelación del Águila), cuyo sufrimiento habría cesado cuando otro inmortal hubiera renunciado a la inmortalidad por él. Quirón aceptó el intercambio para asegurar el dulce alivio de la muerte y Zeus aceptó por la intercesión de Heracles, y finalmente colocó su imagen en el cielo.


La constelación objeto de este artículo siempre ha estado asociada a su estrella principal, Alfa, lo que le dio la notoriedad: en el transcurso de los siglos, lo que parecía una sola estrella, por el contrario, resultó ser un sistema múltiple. Mejor aún, a principios del siglo XX se descubrió que el más pequeño de estos componentes es nada menos que la estrella más cercana al Sol.


α El Cen es un sistema triple, con dos componentes A y B (una enana amarilla y una enana naranja, de clases espectrales G2 y K1) muy brillantes y muy cercanas, mientras que la tercera es una enana roja (de clase espectral M5) decididamente más separada de las demás y mucho más débil: el centro de gravedad del sistema está situado a una distancia del Sol de poco más de 4 años luz, mientras que la tercera componente (C) es absolutamente la estrella más cercana al Sol, tanto que ha recibido desde su descubrimiento en 1915 el apelativo latino de "Próxima", la más cercana.

Cuando dentro de un tiempo vayamos a ver cómo aparece (una vez habría escrito "aparecería", pero ahora el condicional es superfluo...) el Sol, si lo observamos desde un hipotético planeta que orbita alrededor del trío de maravillas, nos daremos cuenta de que finalmente el Sol aparece con un brillo decente y además situado en una bonita constelación, hecho del que ya hemos hablado otras veces.

Las tres estrellas que componen el sistema son las tres estrellas más cercanas al Sol y esta característica hace que las tres tengan su propio movimiento importante: Recuerdo que este término siempre significa el movimiento que todas las estrellas tienen porque orbitan alrededor del centro de la Vía Láctea. Dependiendo de la posición física dentro de la galaxia y de la distancia, las estrellas más lejanas suelen tener un movimiento propio muy pequeño, pero como siempre hay muchas excepciones de estrellas distantes pero rápidas o cercanas pero lentas. En el caso de A, B y C, estas tres estrellas se mueven en el cielo de manera notable, creando situaciones muy interesantes.


Por una vez, para hacer estos viajes en el pasado y en el futuro no utilicé Stellarium, sólo porque por elección de los programadores no maneja su propio movimiento o al menos no lo hace correctamente: esta vez fui a otro programa libre (SkyChart), nacido con el primer objetivo de preparar mapas estelares con las características que decidamos: maneja bien el movimiento de las estrellas y este hecho nos permitirá seguir los movimientos ocurridos por las estrellas fijas (que no son tan fijas) a lo largo de los milenios.

En particular en el 5000 AC α Cen estaba dentro del Triángulo del Sur (que entonces era un "Trapecio del Sur"!), mientras que en el 2000 AC estaba en la constelación de Circino (Brújula).

Lo extraño es que Alfa Centauri entró dentro de su constelación, es decir, los límites que han sido establecidos a principios del '900 por la UAI, sólo alrededor de 1750 y sólo desde entonces podría llamarse oficialmente "α Cen". Siguiendo en el futuro, ya podemos imaginar lo que sucederá: en el año 10000, las dos componentes A y B siempre estarán dentro de la constelación de Centauro, pero al otro lado de β Cen.

el Centauro en el momento de la fundación de Roma

Volviendo a Stellarium, verifiqué que desde Roma, en el año de su fundación, 753 a.C., la constelación era casi toda visible sobre el horizonte, pero sólo la α, que se encuentra en su parte sur, a lo sumo tocaba el horizonte y por lo tanto no podía ser vista. Pero bastaba con navegar ya dentro del Mediterráneo y llegar al delta del Nilo o Fenicia, para ver la estrella aparecer sobre el horizonte. Con mayor razón la estrella era bien visible desde las zonas meridionales de Egipto, fácilmente alcanzable subiendo el curso del Nilo: de hecho, a mediados de mayo, por la noche, nuestra estrella parecía muy brillante a unos 20° de , mirando hacia el sur.

Las distancias, estos extraños...

El sistema A, B y C del alfa centauri

Hace poco analizamos en el tiempo y en el espacio el sistema de Alfa Centauri, un doble acompañado desde lejos por el componente C: abramos por un momento el discurso sobre la proximidad de las estrellas.

Mis 25 lectores saben que tengo mucho interés en señalar que una distancia de sólo 4 años luz es una distancia, sin embargo, alucinante y desproporcionada, mucho más allá de la imaginación: mucha gente se engaña a sí misma diciendo que una estrella tan cercana está "a la vuelta de la esquina". ¡Bueno, en realidad no! Y nunca me cansaré de recordar que expresado en km esta distancia vale sólo 38.000.000.000.000.000.000 (¡38 billones de km!)... ¡¿Aún estás convencido de que realmente está a la vuelta de la esquina?!

Sin embargo, con todas mis fuerzas, me gustaría que los hechos me contradijeran y poder decir mañana en cambio que con los medios interespaciales modernos esta estrella puede ser alcanzada en sólo 10 años de viaje. Pero no es así: no se haga ilusiones. El salto tecnológico necesario no se improvisa de hoy para mañana y los costos de tal proyecto son absolutamente prohibitivos: no me atrevo a imaginar la crítica correcta sobre las posibles inversiones en este sentido, por parte de quienes señalan que el hambre en el mundo es un problema mucho más importante, pero que requeriría menos dinero para ser resuelto... Sin mencionar que todavía tenemos coches de gasolina, mientras que ya podríamos secuestrar las inversiones en hidrógeno...

No soy pesimista, ni refractario a las novedades: intento ser realista al menos en este tema, ya que como sabéis me gusta mucho fantasear, sentada en mi mesa y usando Celestia.

Cuatro pasos cerca

Próxima: primera parada hacia las estrellas

Finalmente hemos llegado a la estrella más cercana al Sol, Próxima Cen, que con su distancia de 4,24 al es actualmente nuestra vecina, la de al lado: una lástima que sea muy débil, invisible a simple vista, precisamente porque es una enana roja con un radio igual a 0,15 veces el de nuestra enana amarilla. Su radio es prácticamente igual al diámetro de Saturno (sin anillos, sin embargo) y esto dice mucho sobre su tamaño: mucho más grande que un planeta gaseoso, pero mucho más pequeño que una estrella.

Esta vez un viaje para visitar a mis amigos Approximati era realmente necesario: para negar su nombre, te diré que son personajes precisos, quisquillosos, tanto que si cuentan un chiste, se sienten obligados a explicártelo... Sólo para mantener las relaciones de condominio buenas se hace una buena cara al juego malo cerrando un ojo, y luego se vuelve a abrir mirando por sus ventanas para ver finalmente un Sol brillante (de magnitud 0.4) situado dentro de la constelación de Casiopea, que no es una "W" sino un zigzag ("/W"). Lo mismo ocurre en Alpha Centauri (tanto el componente A como el B): el Sol siempre es hermosamente brillante (aunque un poco más débil que Próxima) y está en el mismo punto del cielo.

¿Dónde está Próxima?

Volviendo a Próxima, sólo por su pequeño diámetro, tiene una luminosidad muy baja ( 11), que la hace visible sólo con instrumentos importantes: el hecho extraño es que aunque forma parte del triple sistema de Alfa Centauri, está muy desprendido, tanto que para encontrarlo en el cielo, hay que moverse con respecto a α Cen por más de 2°, como para decir que entre las dos estrellas podría haber cómodamente 4 discos lunares! El hecho es que físicamente la enana roja se encuentra a una distancia considerable de 12500 UA del baricentro del sistema formado por las otras dos estrellas principales, que orbitan una alrededor de la otra según una órbita elíptica con una distancia que va de 11 UA a 36 UA, es decir, desde un poco más lejos de Saturno hasta la órbita de Plutón.

comparación entre las dimensiones de A,B y C y otros objetos conocidos

Este desequilibrio entre las distancias, de 11 a 36 UA entre A y B y 12500 UA hacia C, hace prácticamente imposible dibujar un diagrama inteligible de la situación o hacer funcionar nuestra Celestia para ver aparecer los tres componentes como un disquete en el mismo cuadro: sólo podemos imaginar la belleza de estar realmente en un planeta del sistema y poder ver dos soles muy brillantes que se mueven y se persiguen muy lentamente en el cielo, con Próxima muy débil, pero todavía visible a simple vista ( 4,5). En la figura vemos la comparación entre los tres componentes, el Sol y los dos gigantes gaseosos del Sistema Solar.

el Sol de HIP 57433

Antes había mencionado que la estrella HIP 57443 está situada a sólo 30 al del Sol: ya que estamos allí, vamos con nuestra nave espacial Celestia a encontrar a mis amigos Hippy57, extraños seres con cuerpo en forma de guitarra, tan endurecidos fumadores de extrañas hierbas que su planeta está siempre envuelto por una nube de humo. Por esta razón no conocen el Sol, que de todos modos tiene un 4,65 de allí y por lo tanto todavía es visible a simple vista, si tan sólo tuvieran la oportunidad.



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