La constelación Cáncer (Cancer - Cnc)

Es una constelación particularmente difícil de ver en el cielo de la ciudad, ahora más y más contaminada por las luces: Cáncer no presenta estrellas particularmente brillantes (la más brillante, β Cnc, Al Tarf, es de magnitud 3,5) y puede ser encontrada, sin embargo, muy fácilmente a mitad de camino entre Castor y Pólux por un lado y Regulus por el otro. Ya con un buen par de prismáticos pudimos ver, casi en el centro de la constelación, el cúmulo abierto llamado Natividad, del que veremos una bonita imagen más adelante.



El nombre, la historia y el mito de la Constelación Cáncer

Las estrellas fijas de Cáncer marcaron una vez la posición del Sol en el solsticio de verano, coincidiendo para los mesopotámicos con la puerta para el descenso de las almas hacia la encarnación.

Su nombre sumerio era Al. Lul, que significa "cangrejo"...

En la tradición egipcia, consistentemente, el grupo de estrellas de Cáncer era el dios del amanecer Khepre, personificación celestial del humilde escarabajo pelotero, que simbolizaba la fertilidad, la vida y el renacimiento.

Mitológicamente, el Cáncer representa el segundo esfuerzo de Hércules que, durante la matanza del monstruo del pantano de Lerna, la Hidra (otra constelación, era un monstruo con más cabezas de las que sólo la decapitación de una de las muchas podía determinar finalmente la muerte) también mató un cangrejo de tamaño considerable que Hera, la reina del Olimpo, envió contra el héroe. El cangrejo pellizcó la pata de Heracles con fuerza y, enfurecido, la aplastó violentamente con su talón. Movida por la compasión, Hera decidió recompensar el esfuerzo del animal reservando un lugar en el cielo.



el paso del Sol al Cáncer

El cáncer es una constelación zodiacal, por lo que es atravesada cada año por el Sol en su camino aparente entre las constelaciones: nuestra enana amarilla cruza sus límites el 20 de julio y el 10 de agosto, deteniéndose por lo tanto un poco menos de un mes, ya que la constelación es bastante extensa.

Su nombre latino, Cáncer, significa en realidad Cangrejo y así es como debe llamarse: sin embargo, es costumbre llamarlo viceversa con este apodo, que sin embargo evoca situaciones no muy agradables, pero desgraciadamente muy presentes hoy en día.

el sello de Cáncer

En cuanto a las otras constelaciones que tienen en común el hecho de ser atravesadas por la eclíptica, se ha dedicado un sello a Cáncer por S.Marino, para la serie dedicada a las Constelaciones del Zodíaco. Sabemos que esta bonita emisión filatélica fue creada en 1970 y esto explica por qué el valor del sello se expresa en liras: en este caso L. 4, que en ese momento tenía un cierto valor.

Ya en esta imagen, que muestra la estrella más brillante, se puede ver que un cangrejo tiene poco que ver: ni siquiera H.A.Rey fue capaz de unir los puntos para conseguir algo más reconocible.

Varias estrellas muy cercanas entre sí

Es una constelación no muy llamativa, pero en su interior presenta un puñado de estrellas bastante cerca de nosotros, siempre a escala cósmica: dos estrellas están por debajo de 20 al, otras dos a caballo de este valor y otra a 40 al (y es la única representada y representable en el diagrama 3D, ya que las 4 primeras son muy débiles).


La estrella más cercana a nosotros es la variable DX Cnc, también conocida como GJ 1111, una enana roja de clase M6 y 15a, situada a una distancia de sólo 11,8 al : este hecho significa que nuestro Sol, visto desde la proximidad de la estrella, parece ser 2,6, tan potencialmente visible a simple vista, si tan sólo un día pudiéramos ir allí en persona con una (por ahora) nave espacial de ciencia ficción. Mientras tanto podemos aprovechar una vez más nuestra inseparable nave espacial virtual, el conocido programa Celestia, para ver en esta imagen que el Sol aparece en una zona de cielo pobre en estrellas brillantes, donde el más conocido es Rigil Kentaurus A, nada menos que Alfa Centauro, pero ahora de 2,6, igual que nuestro Sol.

el triple sistema GJ 3522 desde 9 UA de distancia

La segunda estrella por distancia es GJ 1116, en el siglo LP426-40 o mejor EI Cnc, una estrella variable anónima de clase M5 situada a 17 del Sol, que en la foto de Celestia aparece 3a, no lejos de la habitual Alpha Centauri. La apariencia del Sol no cambia mucho si nos movemos sobre las otras dos estrellas a 20 al: la tercera en el ranking es otra estrella enana de clase M6, LHS2090 o LP368-128, situada a 20,8 al, mientras que la cuarta es GJ3522, un sistema de estrellas triples cuyo centro de gravedad está situado a 22,1 al del Sol. No les propongo las fotos que se pueden realizar fácilmente con Celestia porque el campo estelar es particularmente insignificante, mientras que en el lado se puede ver la hermosa situación del sistema estelar de GJ3522 desde la distancia de 9 UA.


Viceversa se puede ver la foto del Sol visto desde la quinta estrella en orden de distancia, ρ1 Cnc o 55 Cnc, una estrella de clase G8 (próximo pariente de nuestro Sol) situada a 40 al de nosotros y desde la cual nuestra estrella aparece en el límite de la visibilidad a simple vista en una zona del cielo donde hay ilustres colegas como Sirio, Mapache, Altair y Fomalhaut, todos ellos no particularmente brillantes.

Unas pocas estrellas lo suficientemente grandes

el diagrama de comparación de las estrellas de Cáncer

Como podemos ver en el habitual diagrama de comparación de las estrellas de Cáncer con otros monstruos estelares encontrados anteriormente, el Cangrejo presenta cuatro estrellas de clase M con un diámetro superior a 70 veces el de nuestro Sol: son 27 Cnc, 53 Cnc, μ1 Cnc y 21 Cnc, con diámetros respectivamente iguales a 117, 84, 81 y 76 veces el de nuestra enana amarilla. He añadido también dos estrellas de la misma clase espectral de Aldebarán sólo porque son un poco más grandes que la estrella más famosa de Tauro: de esta manera puedo hacer justicia a dos estrellas, β Cnc (ya mencionada varias veces antes) y 60 Cnc poco conocidas sólo porque son menos brillantes, debido a su mayor distancia, respectivamente 290 y 582 al, en comparación con sólo 65 al de Aldebarán.

Para no perder el hábito, fui a ver a mis amigos Veintisiete para ver cómo era su monstruosa estrella desde la no tan pequeña distancia de 10 UA (la distancia de Saturno al Sol, para que quede claro): en la foto podemos ver que una gigante roja con un radio igual a 117 veces el del Sol aparece decididamente amenazadora. Mis amigos tienen la suerte de vivir en un planeta rocoso a 117 UA de su estrella y por lo tanto ni siquiera se dan cuenta de que su estrella es tan amenazadora: ¿son capaces de calcular el tamaño que les parece a sus ojos (que para que conste son cuatro)?

Los objetos de Deep Sky

Dentro de esta constelación hay algunos objetos muy interesantes: Elegí tres de ellos, muy hermosos. El primero es el muy famoso cúmulo estelar abierto llamado Crib, contemplado en el catálogo Messier como M44, que para los angloparlantes es Beehive, la colmena.

el cúmulo abierto M44, la escena de la Natividad

El segundo es otro cúmulo estelar abierto del catálogo Messier, M67.

el cúmulo abierto de M67

Pasando a las galaxias y a las fotos del incomparable HST, vemos primero una fantástica galaxia espiral, visible casi en frente de ella, muy rica en texturas llenas de detalles, NGC 2775

la galaxia espiral NGC 2775

Luego vemos un par de galaxias espirales interactuando entre sí, NGC 2535 y NGC 2536.

las dos galaxias NGC 2535 y 2536 que están interactuando

Finalmente, aquí hay dos galaxias espirales, ambas tachadas, la primera de las cuales es NGC 2500

la galaxia NGC 2500

mientras que el segundo es NGC 2608

la galaxia NGC 2608

Tomemos un cangrejo...

...y representémoslo: esto es lo que Bayer hizo en la Uranometría

El cáncer según la uranometría

Hevelius en su trabajo de cartografía del cielo

el cáncer según Hevelius

y los programadores de Stellarium, en esta funcionalidad más coreográfica que científica

El cáncer según Stellarium

Ahora veamos lo que Silvia Pascucci nos dice sobre el Cangrejo y sus vicisitudes.

Los nombres de las estrellas

Aquí está el resumen habitual de los nombres de las estrellas de Cáncer, algunos de ellos encontrados en Internet:

  • Acubens (α Cnc): las garras
  • En el Tarf (β Cnc): el final
  • Asellus Borealis (γ Cnc): el burro del norte
  • Asellus Australis (δ Cnc): el burro del sur.
  • Alamaf (ε Cnc): el establo
  • Tegmine (ζ1 Cnc): bajo la cubierta
  • Zubanah (ι1 Cnc): las garras
  • Piautos (λ Cnc): el ojo
  • Nahn (ξ Cnc): la nariz

Dónde y cuándo ver Cáncer

Para el momento conveniente que siempre he considerado en esta serie de artículos, las 9 de la noche, el cáncer comienza a elevarse en el Noreste en los primeros días de diciembre, culmina en el Sur a unos setenta grados en el horizonte en los primeros días de abril (del año siguiente), mientras que finalmente está bajo en el horizonte noroeste en la primera mitad de julio, listo para fijarse con el paso del tiempo.



Audio vídeo La constelación Cáncer (Cancer - Cnc)
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